La famille de Nelson Mandela s'attendait jeudi à son décès "d'un instant à l'autre" dans une clinique de Pretoria, où le président Jacob Zuma a annulé un déplacement à l'étranger pour rester en Afrique du Sud.

Mais l'état de santé de Mandela s'est amélioré pendant la nuit, a affirmé par la suite la présidence sud-africaine.

"Je ne peux que répéter que papa est dans un état très critique. Tout peut arriver d'un instant à l'autre", a déclaré sa fille aînée Makaziwe au journal de midi de la radio publique SAFM.

"Mais je veux aussi souligner, une fois de plus, que seul Dieu sait quand ce sera l'heure (...) Nous allons attendre avec lui, avec papa, tant qu'il est encore avec nous, ouvrant les yeux et réagissant au toucher". "Nous allons vivre avec cet espoir jusqu'à ce que vienne la fin", a-t-elle dit.

C'est la première fois que la famille évoque publiquement la perspective de la disparition du héros de la lutte anti-apartheid, icône mondiale de la réconciliation et père de la démocratie sud-africaine.

Toute la nuit, de petites bougies déposées par des anonymes ont brûlé devant le Mediclinic Heart Hospital, symboles de la gratitude et de l'affection des Sud-Africains envers leur ancien président.

Nelson Mandela dont le pronostic vital est engagé depuis dimanche n'est plus en état de respirer sans assistance artificielle, selon Napilisi Mandela, un chef de clan de sa région natale venu à son chevet mercredi soir. "Oui, il utilise des machines pour respirer", a-t-il dit à l'AFP. "C'est triste, mais c'est tout ce qu'on peut faire."

M. Zuma s'est, lui, abstenu d'entrer dans les détails médicaux mercredi soir avant d'annoncer l'annulation d'un déplacement au Mozambique à une petite heure de vol.

Jeudi plusieurs de ses ministres ont changé de ton, passant du registre de la santé à celui des hommages et des appels à l'unité du pays. "Sa présence physique n'est qu'une partie de ce qu'il est... sa présence spirituelle doit continuer à vivre", a ainsi déclaré le ministre à la présidence Trevor Manuel, appelant "chacun à être un Nelson Mandela" et "à perpétuer son héritage".

"Il nous revient à tous, en cette heure sombre, de penser et de prier pour Nelson Mandela mais aussi de célébrer une vie bien vécue et c'est pourquoi nous disons longue vie à Nelson Mandela", a pour sa part déclaré le ministre des Sports Fikile Mbalula, appelant le pays "à unir ses forces".

A la mi-journée, aucune nouvelle information n'avait filtré concernant l'emploi du temps de M. Zuma ou les dispositions prises par la famille de Mandela, à nouveau à son chevet jeudi.

"C'est une épreuve parce que nous devons tout faire au vu et au su de tous", a déclaré pour sa part une des petites-filles Ndileka, devant l'hôpital, désignant les dizaines de journalistes et équipes de télévision campant devant la clinique.

Nelson Mandela, premier président noir d'Afrique du Sud, est victime d'une infection pulmonaire à répétition, séquelle probable de ses 27 années d'incarcération sous le régime raciste de l'apartheid contre lequel il guidé la lutte.

Obama attendu ce week-end

A l'hôpital, il est veillé jour et nuit par Graça Machel, son épouse depuis quinze ans, tandis que, du monde entier, les messages continuent d'affluer.

"Je sais que nos pensées et prières sont pour Nelson Mandela, sa famille et ses proches, tous les Sud-Africains et les gens dans le monde entier qui ont été inspirés par sa vie remarquable et son exemple", a ainsi déclaré le secrétaire général de l'ONU Ban Ki-moon lors d'un discours à New York pour le 50e anniversaire de l'Organisation de l'unité africaine (OUA, devenue Union africaine).

L'ancienne chef de la diplomatique américaine, Hillary Clinton, a elle aussi adressé dans un tweet "son amour et ses prières à notre grand ami Madiba, à sa famille et à son pays en cette période difficile".

La Maison Blanche a également témoigné son affection, sans préciser si l'état critique de Mandela risquait d'affecter la venue du président Barack Obama, attendu en Afrique du sud vendredi soir dans le cadre d'une tournée africaine qui fait figure d'évènement.

Libéré en 1990, Mandela a reçu en 1993 le prix Nobel de la paix pour avoir su mener à bien les négociations en vue d'installer une démocratie multiraciale en Afrique du Sud, conjointement avec le dernier président du régime de l'apartheid, Frederik de Klerk.

Mandela a été de 1994 à 1999 un dirigeant de consensus qui a su gagner le coeur de la minorité blanche dont il avait combattu le régime brutal.

Il n'est plus apparu en public depuis la finale de la Coupe du monde de football, en juillet 2010 à Johannesburg.

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    (FILES) Anti-apartheid leader and African National Congress (ANC) member Nelson Mandela (c), together with his then-wife Winnie (l), Walter Sisulu (r), Veteran ANC secretary-general and Robben Island prisoner and Sisulu's wife Albertina (2nd-r), are seated 13 February 1990 on the platform in the middle of Soweto Soccer City stadium, during a rally attended by over 100,000 people, to celebrate Mandela's release from jail 11 February 1990. (Photo credit should read WALTER DHLADHLA/AFP/Getty Images)

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    SOWETO, SOUTH AFRICA: Enthusiastic supporters wait behind a banner commending the release of ANC leader Nelson Mandela outside Mandela's Soweto home 14 February 1990 leaning against a wall fence while Nelson Mandela was being interviewed. (Photo credit should read ALEXANDER JOE/AFP/Getty Images)

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    Thousand of conservative white South Africans march through the streets of Pretoria on February 15, 1990 in a protest against the reforms made by President Frederik W. De Klerk and the release of ANC leader Nelson Mandela. (Photo credit should read PHILIP LITTLETON/AFP/Getty Images)

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    People march in Havana, 15 February 1990, to celebrate the liberation of South African anti-apartheid leader and African National Congress (ANC) member Nelson Mandela. Nelson Mandela, who spent 27 years in jail, was freed 10 February 1990. (Photo credit should read RAFAEL PEREZ/AFP/Getty Images)

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    Supporters of anti-apartheid leader and African National Congress (ANC) member Nelson Mandela salute during a mass rally of African National Congress (ANC), a few days after his release from jail, 25 February 1990, in the conservative Afrikaaner town of Bloemfontein, where ANC was formed 75 years ago. (Photo credit should read TREVOR SAMSON/AFP/Getty Images)

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    Anti-apartheid leader and African National Congress (ANC) member Nelson Mandela raises clenched fist, arriving to address mass rally, a few days after his release from jail, 25 February 1990, in the conservative Afrikaaner town of Bloemfontein, where ANC was formed 75 years ago. At his right, his wife Winnie Mandela. (Photo credit should read PHILIP LITTLETON/AFP/Getty Images)

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    Jubilant inhabitants of Soweto attend a mass african National Congress (ANC) rally to be addressed by freed anti-apartheid leader and African National Congress (ANC) member Nelson Mandela at Orlando stadium in Soweto, 12 February 1990. It's the first rally Nelson Mandela is holding since his release from jail, 11 February 1990. The rally was originaly called for to celebrate the unbanning of the ANC but turned out to be a celebration for the release from jail of Nelson Mandela. (Photo credit should read PHILIP LITTLETON/AFP/Getty Images)

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    Anti-apartheid leader and African National Congress (ANC) member Nelson Mandela waves to well-wishers while his wife Winnie smiles from the garden of Archbishop Desmond Tutu's residence 12 February 1990 in Cape Town. After the banning of the ANC in 1960, Nelson Mandela argued for the setting up of a military wing within the ANC. On June 12, 1964, eight of the accused, including Mandela, were sentenced to life imprisonment. Nelson Mandela was released 11 February 1990. AFP PHOTO WALTER DHLADHLA (Photo credit should read WALTER DHALDHLA/AFP/Getty Images)

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    Freed anti-apartheid leader and African National Congress (ANC) member Nelson Mandela (L), his wife Winnie Mandela, ANC general secretary and former Robben Island prison inmate Walter Sisulu (3rd R) and other unidentified relatives raise their fist, 12 February 1990 in the garden of Desmond Tutu's residence in Cape Town, one day after the release from jail of Nelson Mandela. (Photo credit should read WALTER DHLADHLA/AFP/Getty Images)

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    SOUTH AFRICA - FEBRUARY 29: French President Nicolas Sarkozy and his wife Carla Bruni visit the prison where former South African President Nelson Mandela was held for 18 years, on Robben island in Cape Town, South Africa on February 29, 2008-French President Nicolas Sarkozy, and his wife Carla Bruni, visit the cell where former South African President Nelson Mandela was imprisoned for 18 years, on Robben island, South Africa. (Photo by Pool Interagences/Gamma-Rapho via Getty Images)

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