WASHINGTON - Un train transportant des matières chimiques a percuté mardi un camion en banlieue de Baltimore, sur la côte est américaine, blessant grièvement le conducteur du véhicule et provoquant une gigantesque explosion chimique ressentie à des kilomètres.

Le chef des pompiers du comté de Baltimore, John Hohman, a indiqué lors d'une conférence de presse que les produits chimiques qui brûlaient n'étaient toutefois pas toxiques, alors qu'une immense colonne de fumées noires et blanches continuaient de s'échapper des carcasses des wagons. Les autorités ont demandé aux habitants de la zone d'évacuer.

Sur 45 wagons, au moins une douzaine a déraillé, et l'un d'eux "contenait un produit classé par le département des Transports comme une matière dangereuse", a indiqué la compagnie ferroviaire CSX dans un communiqué, mais ce wagon n'était pas en feu, selon le pompier. "Il s'agit de chlorate de sodium, un oxydant utilisé dans une variété de processus industriels", a précisé CSX.

Le reste des voitures transportaient d'autres produits, dont du bois et du papier.

Vers 14H00 heure locale, un camion poubelles est entré en collision avec le train sur une voie ferrée située dans une zone industrielle.

Le chauffeur du camion a été hospitalisé dans un état grave, ont indiqué les services de secours du comté de Baltimore. Les deux employés du train n'ont pas été grièvement blessés, selon CSX.

Les circonstances de cette collision, du déraillement et des explosions restaient confuses, mais le chef des pompiers a expliqué que le lieu de l'explosion était éloigné de plusieurs centaines de mètres de celui du déraillement. Quatre bâtiments adjacents ont été endommagés par le souffle des explosions.

Des vidéos amateurs filmées à distance et publiées sur Youtube montraient un incendie suivi d'une gigantesque explosion et d'une boule de feu, dans un vacarme assourdissant.

"Le souffle m'a frappé le visage, c'était incroyable", a raconté par téléphone John Perrigan, employé d'un garage à moins de 100 mètres de l'explosion. Ses vitres ont été soufflées.

L'agence fédérale chargée de la sécurité des transports (NTSB) a envoyé des enquêteurs sur place.

Le 18 mai, une collision entre deux trains de banlieue dans le Connecticut (nord-est) a blessé plus de 70 personnes. Un rail cassé pourrait être à l'origine de cet accident, selon les enquêteurs du NTSB.

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  • A fire burns at the site of a CSX freight train derailment, Tuesday, May 28, 2013, in Rosedale, Md., where fire officials say the train crashed into a trash truck, causing an explosion that rattled homes at least a half-mile away and collapsed nearby buildings, setting them on fire. (AP Photo/Patrick Semansky)

  • A fire burns at the site of a CSX freight train derailment, Tuesday, May 28, 2013, in Rosedale, Md., where fire officials say the train crashed into a trash truck, causing an explosion that rattled homes at least a half-mile away and collapsed nearby buildings, setting them on fire. (AP Photo/Patrick Semansky)

  • A fire burns at the site of a CSX freight train derailment, Tuesday, May 28, 2013, in Rosedale, Md., where fire officials say the train crashed into a trash truck, causing an explosion that rattled homes at least a half-mile away and collapsed nearby buildings, setting them on fire. (AP Photo/Patrick Semansky)

  • <a href="https://twitter.com/NewsBreaker/status/339450622103400448" target="_blank">@NewsBreaker: NEW PHOTO: Tighter shot showing freight train derailment near Baltimore, MD; wrecakge still burning - @nbcnightlynews http://t.co/KvusSLCOR1</a>

  • <a href="https://twitter.com/KRL224/status/339445156111593473" target="_blank">@KRL224: @cbsbaltimore train derailed in front of my office in rosedale. http://t.co/1yuWuzRTYC</a>

  • <a href="https://twitter.com/charlienbc/status/339447311363096576" target="_blank">@charlienbc: BREAKING CSX freight train derailment and fire, E Biddle at 66th #baltimore #rosedale http://t.co/TAWweXsFQZ</a>

  • <a href="https://twitter.com/wusa9/status/339452131717296128/" target="_blank">@wusa9: #BREAKING: Train Derails in #Baltimore County, Full Story and PHOTOS ---> http://on.wusa9.com/19jJ3VR pic.twitter.com/iwNUDLuhuI</a>

  • <a href="https://twitter.com/NewsBreaker/status/339451743911944192" target="_blank">@NewsBreaker: NEW: "It felt like a bomb went off" - chopper pilot for @wbaltv11 flying over train derailment site near Baltimore MD http://t.co/fhM8f46CqS</a>

  • <a href="https://twitter.com/bbrettsky17/status/339451629130629120" target="_blank">@bbrettsky17: @baltimoresun pic of smoke from detailed train. #baltimore #fire http://t.co/0aI4IJHCq1</a>

  • <a href="https://twitter.com/LittlePinkBones/status/339451286502117378" target="_blank">@LittlePinkBones: @drgridlock @postlocal Just drove by about 10 minutes ago on 95SB. Saw lots of smoke. http://t.co/4l82A3kV8B</a>

  • <a href="https://twitter.com/FOXBaltimore/status/339446483935973376" target="_blank">@FOXBaltimore: BREAKING NEWS: Getting reports of an explosion in E Baltimore. We have a crew on the scene and will post updates http://t.co/3BeGLqFz7u</a>

  • An explosion reportedly tied to the derailment of a CSX freight train in the 7500 block of Lake Drive in White Marsh.

  • This still taken from video provided by James LeBrun shows an explosion outside Baltimore on Tuesday, May, 28, 2013. Baltimore County fire officials say a train derailed in a Baltimore suburb on Tuesday and an explosion was heard in the area. (AP Photo/James LeBrun)

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