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Tornade à Oklahoma City: bilan revu en baisse, les secouristes à la recherche de survivants (PHOTOS/VIDÉO)

20/05/2013 07:15 EDT | Actualisé 20/07/2013 05:12 EDT

WASHINGTON (AFP) - Les recherches se poursuivaient activement mardi pour retrouver des survivants dans les décombres des bâtiments dévastés lundi par le passage d'une tornade dans la banlieue d'Oklahoma City (sud), qui a fait au moins 24 morts confirmés, selon un bilan nettement révisé à la baisse.

Mardi en milieu de matinée, une porte-parole des autorités sanitaires de l'Oklahoma a confirmé un bilan provisoire de 24 morts. De précédents bilans évoquaient au moins 91 morts, dont 20 enfants.

Les secours s'activaient pour retrouver des rescapés sous les nombreux débris: 101 personnes ont été retrouvées vivantes au cours de la nuit de lundi à mardi, a indiqué à l'AFP Terry Watkins, porte-parole du département de gestion des situations d'urgence de l'Oklahoma.

Il resterait par ailleurs, selon les autorités locales, plusieurs personnes encore portées disparues.

Large de 3 kilomètres par endroits, la tempête, qui a frappé Moore, en banlieue d'Oklahoma City, lundi après-midi, a ravagé sur son passage des centaines de bâtiments, provoqué des pannes de courant et des incendies.

"Nous prions pour les habitants de l'Oklahoma aujourd'hui", a déclaré le président Barack Obama mardi lors d'une courte allocution depuis la Maison Blanche, à l'issue d'une réunion d'urgence consacrée à cette catastrophe naturelle avec son équipe gouvernementale.

"Pour l'instant, nous nous concentrons sur les opérations de secours et le difficile travail de reconstruction", a expliqué le président, qui avait décrété dès lundi soir l'état de catastrophe naturelle en Oklahoma pour débloquer l'accès des autorités locales à l'aide fédérale.

Les habitants de l'Oklahoma "auront toutes les ressources", a souligné le président. Les habitants de Moore "doivent savoir que leur pays restera sur le terrain, à leurs côtés, aussi longtemps que nécessaire".

Environ 35.000 habitants de Moore étaient sans gaz et électricité mardi matin, a indiqué la compagnie locale OG&E. Dans la ville, bâtiments effondrés, voitures détruites, scènes de désolation témoignaient de la violence de la tornade.

"Une zone de guerre"

Les services météorologiques nationaux l'ont classée "EF-4" sur une échelle allant jusqu'à 5, soit une vitesse de vents comprise entre 260 et 320 km/h. Elle se dirige désormais vers l'est et le nord-est et des tornades et de "violents orages" devaient se développer mardi dans le sud-ouest de l'Arkansas, le nord-ouest de la Louisiane, montant progressivement vers l'Illinois et le Wisconsin, au nord du pays.

Selon la chaîne News.9, des abris d'urgence ont été installés à Oklahoma City, notamment dans des églises et les appels aux dons se multipliaient sur les réseaux sociaux.

Joe Jolly, un habitant de Moore, a indiqué à la radio publique NPR que son quartier ressemblait à "une zone de guerre". "Je n'ai pratiquement plus de maison", a-t-il dit: "Je suis encore sous le choc. C'était intense, je ne sais pas quoi dire, c'était terrible".

Steve Wilkerson a également perdu sa maison, mais se dit heureux que sa famille aie survécu. "Je vais tout reconstruire. Il faut continuer. Je veux juste souffler et pleurer, mais on doit être fort et continuer", a-t-il déclaré sur CNN.

Les tornades touchent souvent les plaines de l'Oklahoma mais rarement les zones habitées comme lundi.

Avec 1.200 tornades en moyenne par an, les Etats-Unis sont le pays qui connaît la plus grande fréquence de ce phénomène météorologique dans le monde, selon l'agence nationale océanographique et atmosphérique américaine (NOAA).

La ville de Moore avait toutefois déjà été partiellement détruite en mai 1999 par une puissante tornade qui avait fait 41 morts.

L'état d'urgence avait été déclaré dès dimanche pour 16 comtés de l'Etat.

Jeudi dernier, 10 tornades s'étaient abattues sur l'Etat voisin du Texas (sud), faisant au moins six morts et blessant des dizaines de personnes.

Alors que les secouristes continuaient de fouiller les décombres sur place, notamment grâce à des chiens spécialisés, des messages de solidarité aux Américains sont parvenus de l'étranger.

Le pape François a adressé mardi dans un tweet ses prières aux familles des dizaines de victimes de la tornade. Le président français François Hollande a lui aussi exprimé toute sa "solidarité" aux Etats-Unis, tandis que la reine d'Angleterre Elizabeth II faisait part de sa "tristesse".

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