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06/05/2013 12:01 EDT | Actualisé 06/07/2013 05:12 EDT

Les États-Unis déterminés à envoyer des astronautes sur Mars d'ici 20 ans

AP
This Aug. 26, 2003 image made available by NASA shows Mars photographed by the Hubble Space Telescope on the planet's closest approach to Earth in 60,000 years. NASA’s robotic rover Curiosity landed safely on Mars late Sunday, Aug. 5, 2012 to begin two years of exploration. The mission cost $2.5 billion. (AP Photo/NASA)

Les Etats-Unis restent déterminés à envoyer des astronautes sur Mars dans les années 2030 et tout le programme d'exploration de la Nasa est tournée vers ce but, a affirmé lundi le patron de l'agence spatiale américaine Charles Bolden.

"Un vol habité vers Mars est aujourd'hui l'ultime destination de l'humanité dans notre système solaire et est la priorité de la Nasa", a-t-il déclaré à l'ouverture d'une conférence de trois jours à Washington consacrée à la conquête de la planète rouge.

"Tout notre programme d'exploration spatial est aligné pour soutenir cet objectif", a-t-il ajouté.

M. Obama a récemment proposé au Congrès une enveloppe de 17,7 milliards de dollars pour la Nasa en 2014, en baisse par rapport aux années précédentes.

Mais malgré les difficultés budgétaires actuelles, l'administration du président Obama "reste engagée dans une stratégie coordonnée et dynamique d'exploration de Mars pour permettre aux Etats-Unis de continuer à jouer un rôle dominant dans l'exploration de la planète rouge", a insisté l'ancien commandant de bord de navette spatiale.

Les recherches menées dans la Station spatiale internationale (ISS), où six astronautes vivent six mois d'affilée, préparent déjà des missions de longue durée vers un astéroïde et Mars en étudiant les effets de la microgravité sur l'organisme humain et en testant des technologies qui seront nécessaires à de tels périples, a-t-il expliqué.

Deux astronautes, un Américain et un Russe doivent passer un an dans l'avant-poste orbital en 2015, ce qui correspond à quelques mois près à la durée d'une mission martienne.

La Nasa prévoit d'envoyer des astronautes en 2025 à la rencontre d'un petit astéroïde pour le capturer, le remorquer et le mettre sur orbite près de la lune.

Cette mission va permettre "le développement des technologies et des capacités qui seront nécessaires pour des missions habitées vers Mars", a dit M. Bolden, citant de meilleurs systèmes de survie et de propulsion.

"La Nasa n'a pas actuellement les capacités technologiques d'envoyer des humains sur Mars, mais je pense que nous sommes sur la route qui nous y conduira dans les années 2030", a assuré le patron de la Nasa, refusant de commenter des projets privés dont l'ambition est d'aller sur la planète rouge bien avant cela.

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