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Le sarin, un puissant gaz neurotoxique

25/04/2013 01:16 EDT | Actualisé 25/06/2013 05:12 EDT

Le sarin, probablement utilisé "à petite échelle" par le régime de Bachar al-Assad en Syrie selon la Maison Blanche, est un puissant gaz neurotoxique découvert à la veille de la Seconde Guerre mondiale en Allemagne et utilisé dans le métro de Tokyo en 1995.

Outre son inhalation, le simple contact avec la peau de ce gaz organophosphoré bloque la transmission de l'influx nerveux et entraîne la mort par arrêt cardio-respiratoire. La dose létale est d'un demi-milligramme pour un adulte. Il est inodore et invisible.

Les victimes se plaignent d'abord de maux de tête violents et présentent des pupilles dilatées. Surviennent ensuite convulsions, arrêts respiratoires et coma précédant la mort.

Il peut être utilisé en aérosol, notamment à partir de l'explosion de munitions mais peut également servir à empoisonner l'eau ou la nourriture, selon le Center for Disease and Control Prevention (CDC) d'Atlanta.

Des vêtements entrés en contact avec des vapeurs de sarin continues peuvent contaminer d'autres personnes une demi-heure après l'exposition, selon le CDC, qui précise que des antidotes existent.

La fabrication de sarin est un processus complexe qui nécessite des connaissances avancées en chimie. Mais c'est par hasard, en travaillant sur de nouveaux pesticides, que des chimistes allemands d'IG Farben l'ont découvert en 1938.

C'est d'après ses inventeurs que le sarin tient son nom: Schrader, Ambros, Rüdiger et Van der Linde.

Il a été utilisé comme arme chimique lors du conflit Iran-Irak dans les années 1980 et par la secte Aum Vérité Suprême dans un attentat perpétré le 20 mars 1995 dans le métro de Tokyo.

Plusieurs membres de la secte, équipés de sacs remplis de sarin sous forme liquide qu'ils avaient percés avec un parapluie, avaient ainsi tué 12 personnes et blessé des milliers d'autres.

Le régime syrien, qui a reconnu pour la première fois le 23 juillet 2012 posséder des armes chimiques, disposerait de "centaines de tonnes" d'agents chimiques divers, selon le centre d'études sur la non-prolifération à l'Institut Monterey, aux Etats-Unis.

Damas disposerait également de gaz VX, un autre neurotoxique dérivé du sarin, encore plus puissant.

bur-mra/lor

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