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USA: Orbital Sciences va de nouveau tenter samedi de lancer sa fusée Antares

19/04/2013 06:33 EDT | Actualisé 19/06/2013 05:12 EDT

Orbital Sciences Corp, une des deux sociétés privées américaines avec SpaceX sélectionnées par la Nasa pour acheminer du fret à la Station spatiale internationale (ISS), va de nouveau tenter samedi de lancer sa fusée Antares pour un vol d'essai, dit-elle sur son site internet.

Le tir, initialement prévu mercredi, avait été reporté une dizaine de minutes avant l'heure prévue de la mise à feu des moteurs en raison d'un problème technique mineur.

Un tuyau reliant le deuxième étage du lanceur au pas de tir s'était détaché prématurément.

Le lancement d'Antares, une fusée à deux étages de 40 mètres de hauteur et 3,9 mètres de diamètre, est prévu à 21H00 GMT depuis le centre spatial Wallops, situé sur une île près de la côte de Virginie (est) à 270 km de Washington.

Les prévisions météorologiques donnent 85% de conditions favorables, selon la Nasa.

Antares ne transportera pas la capsule Cygnus d'Orbital mais un simulateur bourré d'équipements électroniques, d'une charge équivalente à 3,8 tonnes, qui doit être mis sur orbite à 256 km d'altitude dix minutes après le décollage.

Il s'agit pour Orbital de démontrer la capacité de son lanceur à mettre sur orbite Cygnus.

En cas d'impossibilité samedi, Orbital pourrait faire une autre tentative dimanche à la même heure.

Si ce tir d'essai est un succès, Orbital, dont le siège se situe à Dulles en Virginie, programme un vol de démonstration vers l'ISS avec le vaisseau Cygnus à la mi-juin et sa première mission de livraison de fret à l'avant-poste orbital avant la fin de l'année.

Aux termes d'un contrat de 1,9 milliard de dollars conclu avec la Nasa, Orbital Sciences doit livrer au moins 20 tonnes de fret à l'ISS au cours de huit vols étalés jusqu'au début 2016. Cygnus a une capacité de deux tonnes.

Mais contrairement à la capsule Dragon de SpaceX, Cygnus, qui a une forme cylindrique, ne peut pas revenir sur Terre et sera détruite après sa mission en retombant dans l'atmosphère.

SpaceX, basée à Hawthorne en Californie (ouest) et fondée par le milliardaire Elon Musk, avait été la première et reste la seule société privée à avoir amarré un vaisseau, la capsule Dragon, à l'ISS lors d'un vol de démonstration en mai 2012.

Dragon a déjà effectué trois missions à l'avant-poste orbital dont deux de livraison de fret dans le cadre d'un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa. SpaceX doit encore effectuer dix missions de fret à la Station d'ici 2015.

js/sam

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