ESPACE – Si certaines navettes spatiales se font connaître grâce à leurs passagers inattendus, d’autres se font remarquer par l’absence d’équipage à leur bord comme l'appareil américain X-37B.

Lancé en orbite autour de la Terre par l’armée américaine en décembre dernier , cet avion spatial est en effet inoccupé. Et encore, cela n’est rien comparé au fait qu’il semble impossible de savoir ce qu’il fabrique à quelques kilomètres au-dessus de nos têtes.

Mission mystère

Officiellement appelée USA-240, la mission dont l’avion fait partie est plus connue sous le nom de OTV-3 (Orbital Test Vehicle-3). D’après le site internet Space.com, les informations disponibles sur l’objectif de la mission et l’activité de la navette sont bien maigres. Et pour cause, le projet est classé Top Secret.

Le site a cependant réussi à obtenir des détails cruciaux sur ce qu’il se trame à la US Air Force, notamment grâce à l’intervention du Major Eric Badget qui a révélé que... "la mission [était] en cours".

Nous voilà bien avancés.

Seule vraie description mise à disposition par l’armée de l'Air: X-37B a été développé pour "expérimenter des technologies destinées à une plateforme spatiale de l'armée de l'Air qui sera fiable, réutilisable et inoccupée". Comprendra qui pourra.

3 vols en 3 ans

Tout comme la navette spatiale américaine, à la retraire depuis 2011, le "Boeing X-37 Advanced Technology Demonstrator" est donc réutilisable. Il a déjà effectué 3 vols depuis 2010.

» De retour après sa 2ème mission, le 16 juin 2012:

Ses dimensions sont cependant bien inférieures: le X-37B mesure moins de 9 mètres de haut pour une envergure de 4,50 mètres et affiche un poids total au décollage de près de 5 tonnes.

Lancé le mardi 11 décembre 2012 par une fusée Atlas V, l’avion est maintenant en orbite autour de la planète depuis deux mois. En 2010, ce même engin avait déjà passé 225 mystérieux jours en orbite avant d’atterrir automatiquement en Californie. Une simple promenade dans l'espace ou le début de la nouvelle ère de l'espionnage?

» Découvrez ci-dessous quelques images de la navette secrète:

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» Et son décollage le 11 décembre dernier:

» L'occasion de revisiter les coins les plus reculés de l'espace:

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  • L'ouragan Sandy au-dessus des Bahamas

  • La Terre de nuit

  • Une aurore boréale

  • À gauche en vert, une aurore boréale. À droite en blanc, le lever du soleil

  • La première image prise par le robot Curiosity sur Mars

  • La première photo en couleur prise par le robot Curiosity sur Mars

  • La première photo en haute définition prise par le robot Curiosity sur Mars

    (au pied du mont Sharp)

  • Une éruption solaire

  • Mort et naissance d'une étoile dans une seule image

  • L'objet Herbig-Haro 110 rejetant du gaz brûlant

  • Le Grand Nuage de Magellan

  • La nébuleuse de la Boucle du Cygne (ultraviolet)

  • Une foule d'étoiles prise en photo par le télescope Hubble

  • La galaxie à spirale M74

  • La nébuleuse de l'Hélice (ou NGC 7293)

  • La Nébuleuse de la Flamme (ou NGC 2024)

  • SN 185, la plus ancienne des huit supernovae de la Voie lactée

  • Deux galaxies qui se chevauchent (ou NGC 3314) dans la constellation de l'Hydre

  • Des milliards de jeunes étoiles en formation

  • Des étoiles en formation dans la nébuleuse d'Orion

  • La galaxie du Moulinet (ou NGC 5457)

  • R136a, l'amas stellaire situé dans la constellation de la Dorade

  • Un mélange d'infrarouges et de rayons x montrant la formation d'étoiles

  • La nébuleuse de la Tarentule

  • Une explosion engendrée par un trou noir