Toyota va payer 1,1 milliard de dollars pour indemniser les automobilistes américains qui ont vu la valeur de leur véhicule baisser à la suite des rappels massifs menés entre 2009 et 2010, pour des questions de sécurité, un problème qui le poursuit trois ans après les faits.

"Toyota Motor Amérique du Nord a annoncé un accord pour mettre un terme aux poursuites liées à des pertes économiques aux Etats-Unis suite à des rappels", explique le constructeur dans un communiqué mercredi, faisant référence à des plaintes déposées en Californie (ouest).

Toyota n'admet ni ne nie aucune malversation ou erreur de sa part et affirme que la décision de conclure cet accord "a été difficile, surtout au vu des preuves scientifiques fiables et des évaluations indépendantes multiples qui ont confirmé que le système de contrôle électronique de Toyota était sûr", a commenté Christopher Reynolds, directeur juridique de la filiale américaine du groupe.

"Toutefois, nous avons estimé que tourner la page sur ce problème juridique (...) était dans le meilleur intérêt de notre entreprise, de nos employés, de nos concessionnaires et de nos clients", a ajouté M. Reynolds, estimant que le groupe pourra à présent "dédier plus d'énergie, de temps et de ressources à (sa) mission principale: fabriquer les meilleurs véhicules possibles".

Entre fin 2009 et 2010 Toyota avait rappelé quelque 12 millions de véhicules dans le monde à la suite de problèmes d'accélération involontaire et soudaine, parfois provoqués par des tapis de sol se bloquant dans la pédale d'accélération.

Le système électronique des voitures avait parfois été accusé d'être à l'origine du problème, ce qu'a toujours nié Toyota.

Aux Etats-Unis, ces problèmes d'accélérations inopinées auraient entraîné des dizaines d'accidents et provoqué une cinquantaine de décès.

Les dirigeants de Toyota, dont son patron Akio Toyoda, avaient dû s'adonner à des séances d'auto-critique lors d'auditions parlementaires très médiatisées devant le Congrès américain.

La réputation d'infaillibilité du groupe japonais en avait pâti et ses ventes avaient chuté. Il avait perdu sa place de numéro un mondial des ventes automobiles l'an dernier au profit de General Motors.

Toyota a toutefois effectué cette année un spectaculaire rebond et devrait regagner la première place mondiale au niveau annuel, qu'il a déjà récupérée depuis janvier en termes de ventes trimestrielles.

Si l'accord annoncé mercredi est approuvé par le tribunal californien où ont été regroupées toutes les plaintes, Toyota indique dans son communiqué qu'il lancera un programme pour "rajouter des garanties sur certains composants" et installera gratuitement un système de freinage d'urgence sur certains véhicules concernés par les rappels de 2009 et 2010.

"Si l'accord amiable est validé et que toutes les procédures d'appel sont annulées, Toyota offrira notamment des versements en numéraire à certains clients éligibles qui ont vendu ou rendu leur véhicule entre 2009 et 2010", entre autres bénéficiaires de l'accord, a annoncé le groupe.

Le montant de 1,1 milliard de dollars comprend également des dépenses de "programmes de formation des conducteurs et des fonds pour la recherche dans les technologies avancées de sûreté automobile", détaille Toyota.

Le groupe a déjà dû payer plus de 50 millions de dollars d'amendes au Etats-Unis.

Selon le Wall Street Journal, cette affaire des accélérations involontaires lui a coûté 3,1 milliards de dollars en pertes de ventes, en amendes et en procès en tout genre.

Des plaintes concernant notamment des blessures ou des décès sont par ailleurs toujours en cours.

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  • Posez des pneus d'hiver

    Les pneus d'hiver sont conçus pour améliorer la performance et la traction, non seulement sur la neige et la glace, mais également sur une chaussée sèche et froide. Au Québec, ils sont obligatoires à partir du 15 décembre. Dans les autres provinces, ils sont fortement recommandés, même si vous conduisez un VUS ou habitez une ville où les rues sont déneigées très rapidement. Leur adhérence est supérieure dès que la température chute, peu importe le temps qu'il fait. De plus, les pneus d'hiver contribuent à un freinage plus efficace sur des routes très enneigées ou glacées, car ils éliminent d'eux-mêmes leurs dépôts de neige en roulant, ce qui accroît leur adhérence. Bien entendu, les pneus toutes saisons peuvent donner des performances satisfaisantes et sécuritaires, mais les pneus d'hiver auront une traction d'au moins 50 % supérieure durant la saison froide.

  • Changez d'huile

    Les grands froids sont très pénibles pour un véhicule, particulièrement au démarrage. Pour minimiser l'usure du moteur, il est impératif de faire un bon choix d'huile. La viscosité de la marque choisie doit être adaptée aux réalités de la saison hivernale, et les changements doivent être effectués à intervalles réguliers. L'huile a tendance à épaissir par temps froid, ce qui peut causer des problèmes de lubrification et endommager le moteur. Consultez le manuel d'utilisation de votre fabricant automobile pour déterminer quelle huile utiliser en fonction de la saison.

  • Faites de la visibilité une priorité

    La visibilité réduite et les conditions routières difficiles peuvent survenir au moment où vous les attendez le moins. Pour voir clair en tout temps, changez vos essuie-glaces avant qu'ils ne commencent à gratter le pare-brise. Certaines lames, spécialement conçues pour l'hiver, peuvent vous aider à traverser les tempêtes de neige plus facilement. Avant d'entreprendre un long trajet, vérifiez que le réservoir de lave-glace est plein et que les dégivreurs avant et arrière fonctionnent bien.

  • Inspectez votre batterie

    Il faut inspecter la batterie de votre véhicule à l'automne, pour voir si ses bornes et ses câbles sont propres et exempts de corrosion. Il en va de sa performance. Sachez que la durée de vie moyenne d'une batterie d'automobile, au Canada, est d'à peine cinq ans. Si la vôtre est âgée de trois ans ou plus, inspectez-la une fois par année, puis songez à la remplacer lorsqu'elle aura passé le cap des cinq ans. De plus, les grands froids peuvent affaiblir la meilleure des batteries. Pour éviter de rester en panne en pleine tempête, ou pour aider un autre automobiliste en détresse, gardez une trousse de câbles de démarrage dans votre coffre.

  • Vérifiez la pression des pneus

    Une pression optimale est la manière la plus simple d'obtenir une bonne traction et une consommation d'essence raisonnable. Une vague de froid peut réduire considérablement la pression de vos pneus. En effet, une variation de température de 5,6°C (10°F) peut faire changer celle-ci, à la hausse ou à la baisse, dans une proportion allant jusqu'à 6,9 kPa (soit une livre par pouce carré). Une pression trop basse amoindrit les performances et la sécurité du véhicule, accroît la consommation de carburant et cause une usure prématurée des pneus. Consultez le manuel d'utilisation de votre fabricant automobile pour savoir quelle est la pression optimale en fonction de la température.

  • Vérifiez votre système d'éclairage

    Des phares avant et arrière et des clignotants en bon état de marche sont essentiels pour voir et être vus. Même si vous n'avez qu'un phare brûlé, remplacez les ampoules par paire pour éviter les désagréments inopportuns et garantir votre sécurité. Les phares modernes, faits de plastique, peuvent devenir plus sombres ou opaques avec le temps. Heureusement, vous pouvez leur redonner leur éclat d'origine grâce à des trousses de réparation de lentilles, vendues à un prix raisonnable chez tous les bons détaillants.

  • Faites le plein d'antigel

    L'antigel porte bien son nom, car il constitue un élément essentiel de la préparation à l'hiver. Le liquide situé dans votre radiateur devrait contenir 50 % d'eau et 50 % d'antigel. Pour en avoir le cœur net, utilisez une trousse de test, ou demandez à votre garagiste de vérifier que ce mélange est bien dosé et présent en quantité suffisante. Par ailleurs, les guides d'entretien recommandent une vidange complète du système de refroidissement à intervalles réguliers, ainsi que l'utilisation d'antigel pour les conduits d'essence. En effet, un carburant gelé ne vous mènerait pas très loin!

  • Faites inspecter votre véhicule

    Les grands froids de l'hiver peuvent diminuer la performance de votre voiture. Une inspection saisonnière des bougies, des freins, de la suspension et de la direction pourraient vous éviter de graves problèmes ou des réparations coûteuses lorsque la météo se fait capricieuse. Portez une attention particulière aux courroies multifonctions et aux durites. À long terme, l'usure peut nécessiter le remplacement de ces importantes pièces de caoutchouc.

  • Préparez-vous au pire

    Une trousse d'urgence pourrait sauver votre vie, ou celle d'autres automobilistes, si une panne survient au milieu de nulle part. Même lorsque rien de fâcheux n'arrive, garder des couvertures, de la nourriture et de l'équipement approprié peuvent vous permettre de rouler l'esprit tranquille. Consultez Internet pour trouver des listes d'objets à inclure dans votre trousse de survie.

  • Apprenez à mieux conduire

    Aiguisez vos réflexes grâce aux cours de conduite défensive ou préventive en vente sur le marché. Les cours professionnels de conduite hivernale sont spécialement conçus pour vous aider à comprendre comment réagit votre véhicule, afin de garder la maîtrise de celui-ci en situation d'urgence ou par mauvais temps. Il est important de connaître les bonnes techniques de conduite sur une surface glacée, par exemple, mais n'attendez pas de vous retrouver en position fâcheuse pour vous en rendre compte!