KANO (Nigeria) - Des hommes armés ont attaqué une église dans le nord du Nigeria, la veille de Noël, tuant six personnes, dont le prêtre, avant de mettre le feu au bâtiment, ont indiqué la police et des habitants.

"Un groupe d'hommes armés a fait irruption dans le village à minuit et sont allés directement dans l'église (...) Ils ont ouvert le feu et tué le prêtre et cinq fidèles. Puis ils ont mis le feu à l'église", a déclaré Usman Mansir, un habitant du village de Peri, près de Potiskum, la capitale économique de l'Etat de Yobe.

Il a ajouté que c'était une branche de l'Eglise évangélique d'Afrique de l'Ouest (ECWA) qui avait été visée.

Un responsable de la police à Yobe a confirmé à l'AFP cette version des faits.

De son côté, le chef de la police de Yobe, Sanusi Rufa a refusé de donner davantage de précisions, se contentant de déclarer qu'il s'agissait d'"une question de sécurité".

Les islamistes du groupe Boko Haram ont mené récemment plusieurs attaques à Yobe, proche de la ville de Maiduguri (capitale de l'Etat de Borno), berceau du groupe islamiste, affilié à Al-Qaïda.

Les violences liées à Boko Haram et leur répression par les forces de l'ordre ont fait plus de 3.000 morts depuis 2009 au Nigeria, pays le plus peuplé d'Afrique et principal producteur de brut du continent.

La dernière attaque menée à Peri n'a pas encore été revendiquée.

Alors que la population de Yobe est majoritairement musulmane, le centre commercial de Potiskum compte une importante minorité chrétienne. Le village de Peri - qui a été attaqué durant la nuit - est situé à deux kilomètres de la ville de Potiskum.

Au Vatican, le pape Benoît XVI a lancé mardi plusieurs appels pour des solutions de paix en Afrique, notamment au Nigeria et au Kenya, frappés par "d'atroces" attentats islamistes visant des lieux de culte.

Le pape a demandé "le retour de la concorde au Nigeria, où d'atroces attentats terroristes continuent à faucher des victimes, en particulier parmi les chrétiens, et condamné "les sanglants attentats qui ont touché la population civile et les lieux de culte" au Kenya. Il a aussi évoqué les conflits en RDCongo et au Mali.