LONGUEUIL, Qc - L'astronaute Chris Hadfield s'est envolé du Kazakhstan, à 7 h 12 (heure du Québec) mercredi matin, pour une mission de cinq mois dans l'espace où il sera le premier Canadien à la tête de la Station spatiale internationale (SSI).

La capsule russe Soyouz qui transporte M. Hadfield ainsi que l'Américain Tom Marshburn et le Russe Roman Romanenko devrait arriver à destination vendredi.

Au cours de son séjour de cinq mois, Chris Hadfield deviendra le premier Canadien à diriger la SSI, fonction qu'il assumera à partir de la mi-mars.

Selon Bob Thirsk, un autre astronaute canadien qui a séjourné à la station pendant six mois en 2009, c'est un défi de taille qui attend son compatriote.

«Quelle que soit la situation d'urgence à bord, Chris sera l'ultime autorité», a expliqué M. Thirsk après avoir regardé le décollage depuis le siège social de l'Agence spatiale canadienne (ASC) à Saint-Hubert.

Mais comme les autres astronautes, M. Hadfield est bien préparé.

«Nous nous pratiquons beaucoup au cas où un incendie éclaterait à bord, qu'une dépressurisation se produirait dans la cabine ou que l'air y deviendrait toxique», a raconté Bob Thirsk. «Si ce genre de choses arrive, il faut réagir vite.»

Il a admis avoir ressenti une certaine fatigue mentale vers la fin de son périple de six mois et souligné que, en tant que commandant de la SSI, Chris Hadfield aura à motiver ses troupes.

«Comme commandant, Chris devra maintenir le moral de l'équipage et s'assurer qu'il trouve le rythme adéquat parce qu'il s'agit d'un marathon et non d'un sprint», a-t-il précisé.

Lorsque M. Hadfield s'est envolé, sa femme, Helene, ses fils Kyle et Evan, respectivement âgés de 29 et 27 ans, ainsi que sa fille, Kristin, âgée de 26 ans, étaient là pour entendre le rugissement de la capsule.

«Je suis si heureuse», a déclaré Kristin. «Mon père vient tout juste de partir pour l'espace. C'est extraordinaire.»

M. Thirsk a toutefois affirmé qu'être loin de ses proches pouvait être difficile pour les cosmonautes qui effectuent un long séjour à la SSI.

«On s'ennuie de notre famille, de nos amis, de la nature, de tout ce qui nous est familier sur terre, on manque les anniversaires et les concerts à l'école», a-t-il dit.

Le gouverneur général David Johnston, qui a aussi assisté au décollage depuis les bureaux de l'ASC, a pour sa part qualifié le départ de Chris Hadfield comme «un grand jour pour le Canada, un grand jour pour le monde de la découverte et de l'innovation».

C'est la troisième fois que Chris Hadfield, âgé de 53 ans, se rend dans l'espace. Durant son premier voyage en novembre 1995, il avait visité la station spatiale russe Mir. À l'occasion de son second en avril 2001, il avait séjourné à la SSI et effectué deux sorties.

La capsule Soyouz utilisée par M. Hadfield et ses collègues mercredi est une variation du modèle de base employé depuis les débuts du programme spatial habité russe en 1967.

Avec la mise à la retraite de la flotte de navettes des États-Unis, cette capsule est le seul véhicule pouvant transporter des astronautes juqu'à la SSI.

Les photos du décollage de Chris Hadfield compilées par nos collègues du HuffPost Canada
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  • The Soyuz-FG rocket booster with Soyuz TMA-07M spaceship transporting U.S. astronaut Thomas Marshburn, Russian cosmonaut Roman Romanenko and Canadian astronaut Chris Hadfield to the International Space Station blasts off from the Russian-leased Baikonur Cosmodrome, Kazakhstan on Wednesday Dec. 19, 2012.

  • The Soyuz-FG rocket booster with Soyuz TMA-07M spaceship transporting U.S. astronaut Thomas Marshburn, Russian cosmonaut Roman Romanenko and Canadian astronaut Chris Hadfield to the International Space Station blasts off from the Russian-leased Baikonur Cosmodrome, Kazakhstan on Wednesday Dec. 19, 2012.

  • Russian cosmonaut Roman Romanenko, U.S. astronaut Thomas Marshburn and Canadian astronaut Chris Hadfield speak with relatives after putting on their space suits at the Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Wednesday Dec. 19, 2012.

  • Russia's Space Agency Chief Vladimir Popovkin greets U.S. astronaut Thomas Marshburn, right, Russian cosmonaut Roman Romanenko, centre, and Canadian astronaut Chris Hadfield, crew members of the mission to the International Space Station, ISS, prior to the launch of Soyuz-FG rocket at the Russian-leased Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Wednesday Dec. 19, 2012.

  • Chris Hadfield

    The International Space Station (ISS) crew member Canadian astronaut Chris Hadfield looks on while specialists check his space suit at the Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Wednesday Dec. 19, 2012.

  • Canadian astronaut Chris Hadfield speaks during the pre-launch preparations at the Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Wednesday, Dec. 19, 2012.

  • U.S. astronaut Thomas Marshburn, centre, Russian cosmonaut Roman Romanenko, bottom, and Canadian astronaut Chris Hadfield, crew members of the mission to the International Space Station, gesture prior to the launch of the Soyuz-FG rocket at the Russian leased Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Wednesday, Dec. 19, 2012.

  • Canadian astronaut Chris Hadfield, a crew member of the mission to the International Space Station, gestures prior to the launch of the Soyuz-FG rocket at the Russian-leased Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Wednesday, Dec. 19, 2012.

  • International Space Station (ISS) Canadian astronaut Chris Hadfield signs a door before leaving a hotel for a final pre-launch preparation at the Baikonur Cosmodrome on Wednesday, Dec. 19, 2012.

  • Relatives and friends of Canadian astronaut Chris Hadfield, crew member of the mission to the International Space Station, ISS, pose prior the launch of Soyuz-FG rocket at the Russian leased Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Wednesday, Dec. 19, 2012.

  • In this handout image provided by NASA, (L-R) Expedition 34/35 Flight Engineer Chris Hadfield of the Canadian Space Agency, Soyuz Commander Roman Romanenko and Flight Engineer Tom Marshburn of NASA pose in front of the Soyuz TMA-07M spacecraft at the completion of the final dress rehearsal for their launch, at the Integration Facility at the Baikonur Cosmodrome on Dec. 14, 2012 in Kazakhstan.

  • Crew members of the next expedition to the International Space Station Canadian astronaut Chris Hadfield, Russian cosmonaut Roman Romanenko and U.S. astronaut Tom Marshburn take part in their pre-flight press conference at the Russian-leased Baikonur Cosmodrome on Dec. 18, 2012.

  • U.S. astronaut Thomas Marshburn, left, Russian cosmonaut Roman Romanenko, centre, and Canadian astronaut Chris Hadfield, members of the next mission to the International Space Station, pose for the media after a news conference in the Russian-leased Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan on Tuesday Dec. 18, 2012.

  • In this handout image provided by NASA, Expedition 34/35 Flight Engineer Chris Hadfield of the Canadian Space Agency, Soyuz Commander Roman Romanenko and Flight Engineer Tom Marshburn of NASA pose in front of the Soyuz TMA-07M spacecraft at the completion of the final dress rehearsal for their launch, at the Baikonur Cosmodrome on Dec. 14, 2012.

  • Wearing their space suits, crew members of the next expedition to the International Space Station (L-R), Canadian astronaut Chris Hadfield, Russian cosmonaut Roman Romanenko and U.S. astronaut Tom Marshburn, take part in the pre-flight preparation at the Russian-leased Baikonur Cosmodrome on Dec. 7, 2012. Hadfield, Romanenko and Marshburn will join the remaining ISS crew, Russians Oleg Novitskiy and Evgeny Tarelkin, and Kevin Ford of the United States, who arrived there last month.

  • Wearing their space suits, crew members of the next expedition to the International Space Station (L-R) Canadian astronaut Chris Hadfield, Russian cosmonaut Roman Romanenko and U.S. astronaut Tom Marshburn, take part in the pre-flight preparation at the Russian-leased Baikonur Cosmodrome on Dec. 7, 2012. Hadfield, Romanenko and Marshburn will join the remaining ISS crew, Russians Oleg Novitskiy and Evgeny Tarelkin, and Kevin Ford of the United States, who arrived there last month.

  • The crew members of the next expedition to the International Space Station (L-R), Canadian astronaut Chris Hadfield, Russian cosmonaut Roman Romanenko and U.S. astronaut Tom Marshburn, join their hands in front of a mock-up of a Soyuz TMA space craft during their pre-flight preparation at the Cosmonaut Training Centre in Star City, outside Moscow on Nov. 28, 2012. Hadfield, Romanenko and Marshburn will join the remaining ISS crew, Russians Oleg Novitskiy and Evgeny Tarelkin, and Kevin Ford of the United States, who arrived there last month. AFP PHOTO / ALEXANDER NEMENOV