NEW YORK, États-Unis - Le marionnettiste qui incarne Elmo dans la populaire émission pour enfants «Sesame Street» a décidé de prendre congé en raison d'allégations selon lesquelles il aurait eu une liaison amoureuse avec un garçon de 16 ans.

Sesame Workshop a déclaré lundi que Kevin Clash avait nié les accusations formulées pour la première fois en juin par son présumé ex-conjoint, aujourd'hui âgé de 23 ans.

Selon l'organisme, la relation était strictement personnelle et n'avait rien à voir avec le lieu de travail de M. Clash.

Il a affirmé que, selon son enquête, les allégations de détournement de mineur n'étaient pas fondées, mais que le marionnettiste avait manqué de jugement et été sanctionné pour avoir enfreint la politique de Sesame Workshop concernant l'utilisation du Web.

En entrevue avec TMZ, Kevin Clash a reconnu avoir entretenu une liaison avec le jeune homme, mais a soutenu qu'il s'agissait d'une relation entre deux adultes consentants.

Sesame Workshop a indiqué que M. Clash avait demandé et obtenu un congé pour «protéger sa réputation».

L'organisme a assuré qu'Elmo continuerait à faire partie de «Sesame Street» en dépit de l'absence de son marionnettiste.

Âgé de 52 ans, Kevin Clash est divorcé et père d'une fille maintenant adulte. Il interprète Elmo depuis qu'il s'est joint à l'équipe de l'émission en 1984.