BIEN-ÊTRE
02/11/2012 02:02 EDT | Actualisé 02/01/2013 05:12 EST

Un éléphant coréen peut imiter le langage humain

Un éléphant d'un zoo sud-coréen a appris à imiter le langage humain et maîtrise plusieurs mots, ont annoncé vendredi des chercheurs.

Koshik, un éléphant d'Asie de 22 ans du zoo Everland à Yongin, au sud de Séoul, accueille ses visiteurs en annonant "choah" (bien) et "nuo" (couché).

Il peut également prononcer, de façon approchante, "annyong" (salut), "anja" (assis) et "aniya" (non), assurent les scientifiques sud-coréens et européens qui ont étudié ses vocalisations.

Les éléphants sont incapables d'utiliser leurs lèvres pour émettre des sons comme les humains, leurs lèvres supérieures étant "soudées" à leur nez pour constituer la trompe.

Mais Koshik forme les mots en enroulant sa trompe et en la plongeant dans sa bouche. Il place alors le bout de sa trompe sur sa lange ou son palais pour créer divers sons.

Les chercheurs ignorent la façon dont l'éléphant a développé la faculté de répéter les mots probablement prononcés par son soigneur de 19 ans, Kim Jong-Gap.

"Les seuls liens sociaux de Koshik sont avec son soigneur et nous pensons qu'il a appris et qu'il reproduit les mots afin de forger des liens de confiance avec Kim", a expliqué Oh Suk-Hun, vétérinaire d'Everland qui a étudié le comportement du pachiderme avec des scientifiques de l'université de Vienne (Autriche) et Jean (Allemagne).

Koshik est né en 1990 dans un zoo près de Séoul. Il est arrivé à Everland à l'âge de trois ans. "Koshik est comme mon bébé parce que je le soigne depuis qu'il est arrivé ici", a déclaré Kim à l'AFP.

"J'ai dormi dans un sac de couchage près de Koshik pendant un mois quand j'ai commencé à m'occuper de lui et je crois que c'est pour cela que nous sommes proches au point qu'il a commencé à imiter ma voix", a-t-il expliqué.