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30/10/2012 02:22 EDT | Actualisé 30/12/2012 05:12 EST

Sandy: les centrales nucléaires américaines sous surveillance renforcée

WASHINGTON - Deux centrales nucléaires ont été partiellement arrêtées lundi soir et mardi matin dans l'est des États-Unis à cause de la méga-tempête Sandy, tandis que la plus ancienne centrale du pays a été placée en état d'alerte en raison de la montée des eaux. La Commission de régulation nucléaire (NRC) a assuré que la sécurité était assurée dans toutes les centrales du territoire.

L'un des réacteurs de la centrale d'Indian Point, à 72 kilomètres au nord de New York, a été arrêté lundi à cause de problèmes du réseau électrique extérieur, selon l'opérateur Entergy Corp. Le groupe a assuré qu'il n'existait aucun risque pour les employés ou la population et que la centrale n'était pas menacée par la montée du niveau de la rivière Hudson, qui a atteint près de trois mètres avant d'entamer sa décrue. Un autre réacteur continuait à fonctionner à plein régime mardi.

Un réacteur de la centrale de Hancocks Bridge, dans le New Jersey, près du fleuve Delaware, a été arrêté mardi parce que quatre de ses six pompes à eau étaient hors d'usage, selon l'opérateur PSEG Nuclear. Un autre réacteur est l'arrêt depuis le 14 octobre pour ravitaillement, mais la centrale voisine de Hope Creek continue à tourner à plein régime. Les sites Hancocks Bridge et de Hope Creek produisent de l'électricité pour environ trois millions de foyers par jour.

La plus âgée des centrales nucléaires américaines, celle d'Oyster Creek, mise en service en 1969 dans le New Jersey, était déjà arrêtée pour ravitaillement, mais la montée des eaux dans la zone de la baie de Barnegat a poussé les autorités à placer le site en état d'«alerte», le deuxième des quatre niveaux de menace.

La Commission de régulation nucléaire a déclaré que le niveau d'eau devrait redescendre rapidement et qu'Oyster Creek, qui doit fermer en 2019, était conçue pour résister à l'eau et à des vents d'ouragan. Exelon Corp., propriétaire de la centrale, a précisé que des générateurs diesel fournissaient une alimentation stable et qu'il restait plus de deux semaines de carburant.

Ailleurs sur la côte Est, les centrales nucléaires essuyaient la tempête sans incident.

Des inspecteurs de la NRC, dont le siège et le bureau régional du nord-est du pays ont été fermés pour le pasage de Sandy, surveillent les centrales en permanence. L'agence a dépêché du personnel supplémentaire équipé de téléphones satellites dans cinq États.

Les centrales nucléaires américaines sont construites pour résister à des ouragans, des collisions d'avion et d'autres catastrophes majeures, mais les procédures de sécurité imposent l'arrêt des réacteurs à partir d'une certaine force de vent ou d'un certain niveau des eaux.

En août 2011, de nombreuses centrales nucléaires américaines avaient dû être fermées ou mises au ralenti pour affronter l'ouragan Irene. Bien que les centrales soient conçues pour résister à des conditions difficiles, leur fonctionnement est compliqué lorsqu'il ne reste que le personnel d'urgence aux commandes, ou si l'alimentation électrique extérieure est coupée et qu'il faut utiliser des générateurs, comme cela arrive souvent pendant les ouragans.

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