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Nobel d'économie: deux vies consacrées aux marchés sans prix

15/10/2012 03:29 EDT | Actualisé 15/12/2012 05:12 EST

Près de trente ans les séparent, mais leur intérêt commun pour l'étude du fonctionnement des marchés sans prix leur a valu d'être consacrés lundi par le Nobel d'économie.

LLOYD SHAPLEY

Agé de 89 ans, il passait jusque-là pour être un oublié du comité Nobel. Ses deux fils ont publié un communiqué indiquant que leur père était "extrêmement reconnaissant de voir l'oeuvre de sa vie reconnue" par cette récompense.

Professeur émérite de l'Université de Californie à Los Angeles (UCLA), Lloyd Shapley fut un jour qualifié de "plus grand théoricien des jeux de tous les temps" par l'Israélo-Américain Robert Aumann, qui reçu le Nobel d'économie avant lui (en 2005) pour des travaux dans le même domaine.

La théorie des jeux est une discipline dont le but est de modéliser des situations où interagissent plusieurs participants afin de permettre à chacun de prendre, pour lui-même, les meilleures décisions en tenant compte de ce qu'il prévoit que feront les autres.

Mathématicien de formation --il obtient son doctorat à Princeton en 1953 après avoir participé à la Deuxième Guerre mondiale-- M. Shapley se fait rapidement un nom dans ce domaine en donnant le sien à l'une de ses trouvailles: un moyen d'atteindre certains objectifs en choisissant de coopérer ou d'entrer en concurrence.

Cela le conduit à étudier les comportements des participants à des marchés équilibrés où ils sont en concurrence pour quelque chose qui n'a pas de prix, comme par exemple une spécialisation universitaire ou un conjoint.

Il met au point avec un autre mathématicien et économiste, David Gale, aujourd'hui décédé, un algorithme dit de Gale-Shapley, permettant de satisfaire un groupe d'individus en concurrence pour quelque chose de semblable.

Pour l'économiste Alex Tabarrok, son application à la recherche d'un conjoint "est plutôt fantaisiste", encore que les sites de rencontres "auraient clairement intérêt à adopter cette idée", mais Gale-Shapley a fait ses preuves lorsqu'il s'agit de satisfaire un maximum d'étudiants en compétition pour différentes spécialisations universitaires.

ALVIN ROTH

Né en 1951 et barbu comme son aîné, Alvin Roth s'est employé à trouver de nouveaux débouchés aux résultats de la théorie des jeux et aux travaux de Shapley et Gale, dont il reconnaît le caractère pionnier.

Professeur à Harvard, M. Roth n'avait pas prévu de devenir économiste. Il avait commencé par étudier les mathématiques appliquées à la prise de décision dans une organisation comme l'entreprise.

Cependant, ainsi qu'il l'a expliqué lundi au comité Nobel, ce qui l'intéressait, "essayer de comprendre les choses et de faire en sorte qu'elles fonctionnent mieux (...), impliquait des gens, et cela signifiait l'économie".

Cela l'a amené, dit-il, à étudier l'architecture de marché, afin de "comprendre les données des marchés suffisamment en détail pour que nous puissions contribuer à les réparer lorsqu'ils sont cassés".

Sa réalisation la plus populaire est l'application de son approche à un "marché" réputé compliqué: celui des reins disponibles pour une greffe.

Un candidat à la greffe a souvent un membre de sa famille qui accepte d'être donneur, mais dont le groupe sanguin n'est pas compatible. Le travail de M. Roth a permis d'organiser des échanges, aujourd'hui fréquents, dans lesquels des destinataires d'un rein non compatible participent à une sorte de Bourse aux reins permettant à tous de repartir avec un rein de quelqu'un qu'ils ne connaissent pas.

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