LOS ANGELES, 14 oct 2012 (AFP) - L'aventurier autrichien Felix Baumgartner est devenu dimanche le premier homme à franchir le mur du son en chute libre après s'être élancé d'une capsule accrochée à un ballon d'hélium d'une altitude record d'un peu plus de 39.000 mètres dans le ciel du Nouveau-Mexique (sud-ouest).

Baumgartner, 43 ans, a franchi le mur du son après quelques dizaines de secondes et a pu ensuite ouvrir son parachute après un total de 4 min 19 sec de chute libre. Il a atteint une vitesse maximale de 1.137 km/h, selon Sarah Anderson, une porte-parole de la mission Red Bull Stratos.

S'appuyant sur les premiers éléments dont elle disposait, Mme Anderson a précisé que le saut dans son ensemble avait duré 9 minutes et trois secondes, dont 4 min 44 sec après que l'Autrichien a ouvert son parachute au-dessus du désert du Nouveau-Mexique.

Lors de sa descente, Felix Baumgartner a également battu deux autres records du monde: celui de la plus haute altitude atteinte par un homme en ballon, et le record du plus haut saut en chute libre, détenu depuis 1960 par un ancien colonel de l'Armée de l'air américaine, Joe Kittinger (qui avait sauté de 31.333 m).

Felix Baumgartner avait décollé à 09H30 (15H30 GMT) et son ascension a duré plus de deux heures et demie. Ce spécialiste de base-jump s'est montré imperturbable durant la montée, tout juste marquée par un petit problème de chauffage à l'intérieur de la capsule qui provoquait de la buée sur sa visière.

Arrivé à plus de 39.000 mètres d'altitude, après une longue check-list, il s'est élancé dans le vide, tête en avant pour gagner plus de vitesse.

"Laisse ton ange gardien prendre soin de toi", lui a dit juste avant le saut Joe Kittinger, qui faisait partie de l'équipe Red Bull Stratos.

Après 4 min 19 sec d'une vertigineuse chute libre, Felix Baumgartner a ouvert son parachute et s'est posé sans encombre, rapidement rejoint par des membres de son équipe en hélicoptère.

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65 ans après Chuck Yeager

"Quelquefois il faut aller très haut pour se rendre compte combien nous sommes petits", avait déclaré le parachutiste peu avant de s'élancer dans le vide.

L'Autrichien, s'entraînait depuis cinq ans pour ce saut risqué. Le plus grand danger pour lui était de perdre le contrôle et de se mettre à tourner sur lui-même, entraînant une perte de connaissance qui aurait pu s'avérer fatale. La solidité de sa combinaison pressurisée était également essentielle.

Dans le cadre de sa préparation, Felix Baumgartner avait déjà effectué avec succès deux sauts à haute altitude, à 21.800 mètres et 29.600 mètres.

La mission Red Bull Stratos, forte d'une équipe de 100 personnes, espérait également, avec ce saut, contribuer à la recherche médicale en matière aéronautique, pour les astronautes et les éventuels futurs touristes de l'espace.

Victime des aléas de la météo à Roswell, où se tient l'expérience, Felix Baumgartner avait dû repousser trois fois cette semaine sa tentative, notamment mardi, quand le départ avait été annulé au tout dernier moment à cause du vent.

Dimanche le ballon a d'ailleurs décollé avec plus de trois heures de retard par rapport au planning initial, toujours en raison du vent.

La tentative a été suivie en direct sur le site internet de la mission, www.redbullstratos.com, grâce à plus de 35 caméras au sol et dans les airs, dont certaines attachées à la combinaison du parachutiste. Plus de 7 millions d'internautes ont aussi suivi ce saut extrême sur le site Youtube.

Ce saut historique a coïncidé avec le 65e anniversaire du jour où le pilote américain Chuck Yaeger a franchi pour la première fois le mur du son en avion.

Les images rapportées de nos collègues du Huffington Post Canada:

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    Austrian skydiver Felix Baumgartner is scheduled to attempt the highest parachute jump of all time on Oct. 9, 2012. Here, Baumgartner performs during the first high altitude test jump from an airplane in Taft, California on February 20, 2012.

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    Baumgartner at the top of the Christ the Redeemer Statue near Rio de Janeiro, Brazil on December 3, 2001. Before Stratos, Baumgartner was best known as a skydiver and BASE jumper.

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    Baumgartner during the first manned test flight of the capsule, February 23, 2012.

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    The mission control during the first manned test flight.

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    The Roswell, New Mexico launch location of the first test flight.

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    Baumgartner during the first test flight.

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    The capsule just before the second manned test flight, July 25, 2012.

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    The capsule in the pressure chamber at Brooks Air Force Base in San Antonio, Texas.

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    The interior of the capsule in Lancaster, California on February 1, 2012.

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    Baumgartner during wind tunnel test on February 26, 2010.

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    Retired Air Force Colonel Joe Kittinger with Baumgartner during a press conference in Salzburg, Austria on April 23, 2012. Kittinger holds the record for the highest-altitude jump, which he set in 1960. He is an advisor for the Stratos project and will relay messages to and from Baumgartner during the October jump attempt.

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    Kittinger just prior to his record setting jump from 102.800 feet in 1960. (U.S. Air Force Photo)

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    Kittinger

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    Baumgartner undergoes scientific tests in Los Angeles, USA on June 11, 2012.

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    Screen shows brain waves of Baumgartner during scientific test session.

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    Baumgartner during the first manned test flight.

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    Baumgartner inside the capsule prior to the second manned test flight.

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    Baumgartner during training session in Lancaster, California, on February 22, 2012.

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    Crew members prepare the capsule for the second manned test flight.

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    Crew members fill the balloon with helium before the second manned test flight.

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    Baumgartner steps out of the capsule during the second manned test flight.

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