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Course record pour une étoile en orbite autour du trou noir de notre galaxie

05/10/2012 03:02 EDT | Actualisé 05/12/2012 05:12 EST

PARIS - Des astronomes ont détecté une étoile en orbite autour du trou noir massif de notre galaxie, la Voie lactée, qui en fait le tour en seulement 11,5 ans. Il s'agit de la plus courte période jamais observée jusqu'à présent autour de ce trou noir galactique, selon l'article plublié vendredi dans la revue «Science».

Sagittarius A*, ainsi nommé parce qu'il se trouve dans la constellation du Sagittaire, est un trou noir supermassif, d'environ quatre millions de fois la masse du Soleil. Comme il est impossible d'observer directement ce dévoreur de matière et de lumière, c'est en étudiant son impact sur les objets environnants, comme les étoiles, que les astrophysiciens peuvent l'étudier.

D'où l'intérêt de l'étoile baptisée S0-102 par l'équipe d'Andrea Ghez, de l'université de Californie. Ce n'est que la deuxième étoile connue qui met moins de 20 ans à effectuer un tour complet autour du trou noir de notre galaxie, à 26 000 années-lumière de la Terre. La première, S0-2, a une période de 16 ans.

Ces deux étoiles, dont la course fatale décrit une ellipse, offrent aux chercheurs un délai raisonnable à l'échelle d'une vie humaine pour mesurer l'influence du champ gravitationnel du trou noir. Lorsqu'elles atteindront le point de leur orbite le plus proche du trou noir, ces étoiles qui filent déjà à plusieurs milliers de kilomètres par seconde vont ainsi subir une accélération de plus de 100 kilomètres/seconde, explique Andrea Ghez. Les astronomes devront détecter les subtiles variations lumineuses de l'étoile qui trahissent cette accélération.

Andrea Ghez et ses collègues observent depuis plusieurs années le voisinage du trou noir galactique à l'aide des instruments de l'Observatoire Keck, situé à Hawaï. Ils sont aidés par la technique de l'optique adaptative, qui corrige en temps réel les turbulences provoquées par l'atmosphère et améliore considérablement la vue des télescopes terrestres.

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