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29/09/2012 03:39 EDT | Actualisé 28/11/2012 05:12 EST

Etats-Unis: un condamné à mort innocenté après 15 ans de prison

NEW ORLEANS - LA NOUVELLE-ORLEANS (Sipa) — Un homme condamné en 1997 à la peine capitale en Louisiane (sud des Etats-Unis) pour le viol et le meurtre de sa cousine de 14 ans a été innocenté par des analyses ADN.

Selon une porte-parole de l'administration pénitentiaire, Damon Thibodeaux, 38 ans, a quitté vendredi le centre de détention de l'Etat de Louisiane à Angola, après 15 ans passés dans les couloirs de la mort. Il avait été condamné en 1997 à la peine capitale par injection pour le viol et le meurtre par strangulation de la jeune Crystal Champagne. La date de l'éxécution n'avait pas été fixée.

Damon Thibodeaux avait avoué les faits. Mais une contre-enquête menée par ses avocats et le procureur du comté de Parish a montré que le détenu a passé de faux aveux sous la pression d'un interrogatoire de neuf heures, selon Barry Scheck du "Projet Innocence", une association luttant contre les erreurs judiciaires aux Etats-Unis.

Des analyses ADN ont ensuite innocenté Damon Thibodeaux. Selon Steve Kaplan, un de ses avocats, cette affaire montre de façon "tragique" pourquoi les interrogatoires devraient être intégralement filmés. Les jurés, lors des procès, pourraient ainsi juger de leur fiabilité, "non seulement à la lumière de la méthode utilisée pour les obtenir, mais aussi d'autres preuves contredisant ou réfutant les aveux".

La contre-enquête dans l'affaire Thibodeaux a ainsi révélé que Crystal Champagne n'a pas été violée et qu'elle n'a pas été tuée de la manière décrite par l'accusé dans ses aveux, "pratiquement la seule base de sa condamnation", relève Barry Scheck.

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