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Des scientifiques créent une nouvelle variété de manioc qui résiste à deux virus

26/09/2012 11:17 EDT | Actualisé 26/11/2012 05:12 EST

ZURICH - Des chercheurs suisses ont développé une nouvelle variété de manioc résistant à deux virus graves, a annoncé l'École polytechnique fédérale de Zurich (EPFZ) mercredi.

Le manioc est l'une des plus importantes plantes nourricières des pays tropicaux, en particulier en Afrique subsaharienne, mais plusieurs virus menacent sa culture.

Les chercheurs zurichois, sous la direction du professeur Wilhelm Gruissem et de son assistant Hervé Vanderschuren, ont développé, à l'aide de la technologie génétique, une nouvelle variété de manioc résistant au très redouté virus «Brown Streak». Ce virus contamine les racines comestibles, riches en amidon, et les rend impropres à la consommation. Le virus, originaire d'Afrique de l'Est, menace maintenant de se propager vers l'Afrique centrale et de l'Ouest.

Les chercheurs ont utilisé la variété nigériane de manioc TME-7, également connue sous le nom de «Oko-Iyawo». Cette variété est naturellement résistante au virus «mosaïque», un autre virus qui met sérieusement en péril la production de l'ensemble de l'Afrique. La résistance naturelle à ce virus ne va pas changer après la modification génétique contre le virus «Brown Streak», selon le professeur Wilhelm Gruissem.

Le virus «Brown Streak» est vraisemblablement répandu par l'intermédiaire de la mouche blanche, «Bemisia tabaci», qui propage également le virus «mosaïque». Cet insecte minuscule suce la sève et introduit ainsi les virus dans la plante de manioc. La mouche blanche est de plus en plus répandue depuis quelques décennies et menace plus que jamais les cultures de manioc.

Combattre la mouche blanche est très difficile, même si les paysans africains arrivent à se procurer des pesticides. «C'est pourquoi protéger le manioc contre les virus grâce aux modifications génétiques est beaucoup plus efficace et moins dommageable pour l'environnement», a déclaré le professeur Gruissem.

Il reste désormais à tester la nouvelle variété de manioc sur le terrain.

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