SAINT-JEAN, T.-N.-L. - Le chef du Nouveau Parti démocratique (NPD), Thomas Mulcair, veut que ses troupes soient «tout à fait prêtes» d'ici l'automne 2014 en vue de prochaines élections fédérales qui, selon lui, pourraient survenir plus tôt que prévu.

En vertu de la loi sur les élections à date fixe aux quatre ans, adoptée par le gouvernement de Stephen Harper en 2006, le prochain scrutin devrait avoir lieu le 19 octobre 2015.

Or, la loi n'a jamais été invoquée — le gouvernement Harper a déclenché des élections avant — et il n'y a pas de raison de croire que cela changera dans un proche avenir, a déclaré mercredi M. Mulcair en marge de la réunion du caucus du NPD à Saint-Jean, Terre-Neuve-et-Labrador.

M. Harper a d'ailleurs déjà laissé entendre que cette loi sera amendée afin d'éviter que la prochaine campagne électorale fédérale n'empiète sur sept scrutins provinciaux qui doivent se dérouler à peu près à la même période, par un hasard du calendrier.

Le leader néo-démocrate a estimé que le scrutin aurait probablement lieu au printemps 2015, et qu'il fallait donc que le parti soit prêt à affronter les conservateurs d'ici l'automne 2014.

L'objectif de la réunion du caucus, qui se terminera jeudi, est de concocter une stratégie en prévision de la rentrée parlementaire le 17 septembre et, à plus long terme, d'assurer que le NPD soit capable de battre le Parti conservateur à l'occasion des prochaines élections.

Thomas Mulcair a indiqué que les néo-démocrates se concentreraient cet automne sur trois dossiers découlant du budget déposé le printemps dernier: la réforme de l'assurance-emploi, qui pourrait avoir un impact négatif sur les travailleurs saisonniers, le report de l'âge de la retraite à 67 ans, et la refonte du mécanisme d'évaluation environnementale.

En dépit de la loi sur les élections à date fixe, M. Harper avait déclenché des élections à l'automne 2008, seulement deux ans et demi après le précédent scrutin. Son gouvernement minoritaire avait ensuite été défait moins de trois ans plus tard, au printemps 2011.