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Espèces exotiques envahissantes: tour d'horizon des voyageurs indésirables

27/08/2012 07:43 EDT | Actualisé 27/10/2012 05:12 EDT

Voici quelques exemples des espèces invasives les plus notables dans le monde:

-- Le rat noir ou rat des champs (Rattus rattus). Originaire du sous-continent indien, cette espèce de rat a colonisé quasiment toute la planète, la plupart du temps en s'introduisant à bord de navires. Certains de ces passagers clandestins, qui avaient accompagné les Polynésiens dans leurs pirogues durant leur odyssée, ont décimé des populations entière d'oiseaux dans les îles du Pacifique.

-- Le lapin de garenne (Oryctolagus cuniculus). Introduits par les Européens en Australie, en Nouvelle-Zélande, en Afrique du Sud et ailleurs, l'animal s'est montré fidèle à sa réputation et s'est reproduit à toute allure. Il constitue à présent un nuisible responsable de milliards de dollars de dégâts dans les cultures, ravageant également les plantes locales et l'habitat naturel des espèces autochtones.

-- La perche du Nil (Lates niloticus). Parfois appelé à tort "capitaine", ce grand poisson peut atteindre deux mètres de long pour un poids de 200 kg. Originaire de différentes rivières africaines, il a été introduit en 1954 dans le Lac Victoria, dans l'est du continent, pour la pêche de loisirs. Il a depuis contribué à l'extinction de plus de 200 autres espèces de poissons endémiques du lac, soit en les dévorant soit en les privant d'un accès suffisant à la nourriture. La perche du Nil est l'acteur principal du film documentaire "Le Cauchemar de Darwin" (2006), consacré notamment aux espèces invasives.

-- Le crapaud buffle (Bufo marinus ou Rhinella marina). Le crapaud buffle, initialement limité à l'Amérique centrale, a été délibérément introduit en Australie dans les années 1930: on pensait alors qu'il parviendrait à éradiquer certains insectes nuisibles pour les récoltes. Le batracien est malheureusement devenu lui-même un nuisible. Avec un poids pouvant atteindre 1,3 kg et sa peau empoisonnée, il est capable de tuer ses prédateurs, comme les serpents ou les crocodiles d'eau douce. On estime aujourd'hui leur nombre à plus de 200 millions d'individus.

-- La jacinthe d'eau (Eichhornia crassipes). Cette plante tropicale aquatique, qui n'a aucun lien avec la jacinthe véritable, vient d'Amérique du Sud, probablement d'Amazonie. Elle prolifère maintenant dans tous les climats chauds: Amérique centrale, Amérique du Nord, Afrique, Asie, Australie, et Nouvelle-Zélande. La jacinthe d'eau se développe en épais tapis sur les étendues d'eau douce, réduisant la teneur en oxygène à des niveaux insupportables pour de nombreuses espèces et gênant la navigation. On estime que son impact économique pour le seul continent africain peut atteindre 100 millions de dollars par an.

-- Le moustique-tigre (Aedes albopictus). Considéré comme l'une des espèces les plus invasives au monde, le moustique noir aux rayures blanches est un vecteur du Virus du Nil occidental, de la dengue, de différents types d'encéphalites et du redoutable chikungunya. L'insecte asiatique constitue une source de préoccupation majeure aux Etats-Unis et dans le bassin méditerranéen. A chaque fois, on pense que l'insecte a pu arriver grâce à des poches d'eau stagnant dans des vieux pneus, ce qui aurait permis à ses larves de survivre à leur traversée.

-- La moule zébrée (Dreissena polymorpha). Petit mollusque à rayures venu de Russie méridionale et de la mer Caspienne, il s'est répandu dans toute l'Europe et jusqu'en Amérique du Nord en se fixant sur la coque des bateaux. Très résistante, elle peut supplanter d'autres espèces plus vulnérables. Les colonies de moules, qui peuvent former des bancs très épais, bouchent les conduits de refroidissement des centrales ou bloquent des écluses.

-- Le python molure (Python molurus). Gros serpent constricteur asiatique, il a vraisemblablement été introduit aux Etats-Unis par des passionnés de reptiles. Un premier spécimen avait été découvert dans les Everglades en Floride en 1979. Il n'a pas fallu plus d'une vingtaine d'années à cette espèce pour se sentir comme chez elle dans les marais américains, faute de prédateurs naturels. Le python molure s'y nourrit d'oiseaux, de biches, de félins et d'autres gros animaux. Selon certaines estimations, sa population actuelle se compterait en centaines de milliers. Des chercheurs de l'Université de Floride ont récemment trouvé un spécimen long de plus de cinq mètres qui portait 87 oeufs.

-- L'ajonc d'Europe (Ulex europaeus): arbuste épineux originaire d'Europe du Nord, il a été utilisé par de nombreux éleveurs de par le monde pour servir de clôture bon marché au bétail. Mais il concurrence les plantes sauvages et cultivées et acidifie le sol. L'ajonc pousse désormais dans les Caraïbes, en Amérique Latine, en Australie, en Afrique du Sud, aux Etats-Unis, etc.

SOURCES: The Invasive Species Specialist Group (http://www.issg.org/index.html); International Union for Conservation of Nature (http://www.iucn.org/); US Geological Survey (http://diseasemaps.usgs.gov/wnv_us_mosquito.html); US National Invasive Species Information Center (http://www.invasivespeciesinfo.gov/index.shtml; New Zealand Department of Conservation (http://www.doc.govt.nz/conservation/threats-and-impacts/)

ri-ban/fa/mc

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