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Le robot Curiosity a roulé sur la planète Mars pour la première fois

22/08/2012 07:17 EDT | Actualisé 22/10/2012 05:12 EDT

PASADENA, États-Unis - Le robot Curiosity a effectué ses premiers tours de roue sur Mars mercredi, un peu plus de deux semaines après son arrivée sur la planète rouge, dans le cadre d'une mission qui vise à déterminer si la vie a pu y exister.

«Traces de roues sur Mars», a écrit sur Twitter l'ingénieur spatial Allen Chen, du Jet Propulsion Laboratory de la NASA. Il a également publié un cliché pris par l'un des appareils photo du robot.

Le robot Curiosity, de la taille d'une voiture de ville, avait pour mission d'avancer sur environ trois mètres, de tourner à droite, puis de reculer et de se garer un peu à gauche de son emplacement de départ.

Quand les fonctions du robot auront été testées, Curiosity pourra parcourir des dizaines de mètres par jour autour du cratère où il s'est posé le 5 août.

Curiosity n'est pas arrivé indemne sur Mars: les chercheurs ont découvert que l'un de ses capteurs de vent était endommagé, peut-être par des cailloux projetés pendant la descente du véhicule, selon Ashwin Vasavada, l'un des responsables scientifiques du projet.

Un second capteur est toujours opérationnel, ce qui devrait suffire à la mission, mais les scientifiques devront peut-être «travailler un peu plus fort» pour déterminer la vitesse et la direction du vent, des facteurs importants pour déterminer quand Curiosity peut se déplacer.

«Nous pensons que nous pouvons nous débrouiller», a indiqué M. Vasavada.

Les scientifiques continuent par ailleurs à tester et à calibrer le bras de 2,10 mètres du robot, équipé notamment d'outils de forage, d'une pelle, d'un spectromètre et d'une caméra, afin de préparer la récolte des premiers échantillons du sol de Mars. Cela permettra peut-être de dire si l'environnement de la planète rouge a déjà été favorable à la vie microbienne.

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