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La NASA approuve une autre mission d'exploration de la planète Mars

21/08/2012 10:36 EDT | Actualisé 21/10/2012 05:12 EDT

WASHINGTON - La mission Curiosity débute à peine que la NASA pense déjà à la suite. Après avoir arpenté Mars avec son robot à la recherche d'éventuelles traces de vie passée, l'agence spatiale américaine prévoit envoyer un atterrisseur dès 2016 pour explorer le coeur de la planète rouge. Un projet qui fait grincer des dents certains scientifiques tentés par d'autres objets célestes.

Le programme Discovery de la NASA a choisi lundi de financer un projet baptisé InSight, au détriment d'autres missions vers Titan, un satellite de Saturne, et une comète. Ce choix a été déploré par les scientifiques qui étudient d'autres destinations possibles du système solaire et regrettent la trop grande attention portée à Mars.

Les trois missions présentaient un intérêt, mais celle de Mars avait le plus de chances de réussir dans les délais requis tout en respectant le budget fixé, a affirmé le directeur de la science à la NASA, John Grunsfeld.

L'atterrisseur InSight comprendra deux instruments de mesure qui examineront la géologie de Mars en profondeur, notamment la taille, la composition et la température de son noyau. L'objectif est de découvrir la raison pour laquelle la planète rouge a évolué «de façon si différente de la Terre», précise la NASA dans un communiqué.

Le coeur de Mars est un mystère. Il ne possède pas de champ magnétique et les scientifiques ignorent s'il est solide ou liquide. Ils veulent également savoir pourquoi sa surface n'est pas divisée en plaques tectoniques dérivantes comme la Terre.

«L'exploration de Mars est l'une des priorités de la NASA et la désignation d'InSight garantit que nous allons continuer à déchiffrer les mystères de la planète rouge et poser les bases d'une future mission habitée», a souligné le patron de la NASA, Charles Bolden. InSight aidera les scientifiques à comprendre «comment les planètes telluriques se forment et évoluent».

Comme le robot Curiosity, la mission InSight sera dirigée par le Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, en Californie. Lancée en septembre 2016, la mission sera complémentaire de la mission Curiosity en cours.

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