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Coe: Phelps est l'Olympien le «plus prolifique» mais peut-être pas le plus grand

01/08/2012 02:24 EDT | Actualisé 01/10/2012 05:12 EDT

LONDRES - Malgré le fait qu'il soit devenu l'athlète le plus décoré de l'histoire des Jeux olympiques, Michael Phelps n'est pas le plus grand, du moins selon Sebastian Coe.

Président du comité organisateur des Jeux olympiques et double médaillé d'or au 1500 mètres en 1980 et 1984, Coe n'est pas prêt, dit-il, à apposer le qualificatif d'Olympien suprême au nageur américain, bien qu'il admette sans hésiter qu'il est le «plus prolifique».

Phelps a récolté deux médailles mardi, une d'argent au 200 mètres papillon et une d'or au relais 4x200 mètres style libre. Ces podiums lui ont permis de porter son total de médailles à 19 en carrière, une de plus que la gymnaste soviétique Larisa Latynina entre les Jeux de 1956 et de 1964.

Phelps, qui a amassé huit médailles d'or à Pékin en 2008, un record, en compte 15 en carrière, en plus de deux médailles d'argent et deux de bronze. Il doit participer à trois autres épreuves d'ici la conclusion de la compétition de natation.

Pressé de la part des journalistes à identifier le plus grand Olympien de tous les temps, Coe a entre autres nommé deux compatriotes, l'avironneur Steve Redgrave, quintuple médaillé d'or, et le décathlète Daley Thompson, gagnant de médailles d'or en 1980 et 1984.

Coe a également soulevé les noms de l'Américain Jesse Owens, vainqueur de quatre médailles d'or aux Jeux de 1936, à Berlin, et la Roumaine Nadia Comaneci, première gymnaste à signer une note parfaite de 10,0, lors des Jeux de Montréal. Il n'a cependant pas inclus le nom de Carl Lewis, lauréat de neuf médailles d'or en carrière, dont quatre consécutives au saut en longueur.

«En tenant compte du total de médailles, il est évident qu'il est le plus prolifique, ça va de soi. Mais je ne suis pas sûr qu'il est plus grand.

«Il s'agit d'un bel exemple de discussion de taverne. Je pourrais me promener un peu partout dans cette pièce et obtenir des interprétations différentes de cette notion. Il n'y a pas de doute qu'il (Phelps) se trouve au haut de la liste, mais de là à dire qu'il est le plus grand, probablement pas, selon moi», a-t-il répété.

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