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Rhode Island: le plus vieux magasin général encore en fonctions ferme ses portes

29/07/2012 11:09 EDT | Actualisé 28/09/2012 05:12 EDT

LITTLE COMPTON, États-Unis - Le magasin général Gray's Store à Adamsville, dans le Rhode Island aux États-Unis, attirait les clients depuis des années avec sa fontaine vieillotte de boissons gazeuses faite de marbre, ses étuis à cigares et à tabac et ses biscuits Rhode Island Johnny Cakes.

L'entreprise, fondée il y a 224 ans, pourrait être le plus ancien magasin général toujours en fonctions aux États-Unis, bien que d'autres commerces vendent des produits semblables. L'établissement du Rhode Island, près du Massachusetts, a ouvert ses portes en 1788. Mais le nouveau propriétaire a fait savoir que cette année serait la dernière.

Le Gray's Store mettra la clé dans la porte dimanche après-midi.

Le propriétaire Jonah Waite a hérité du commerce à la mort de son père, décédé d'un cancer le mois dernier. Il a expliqué samedi que la décision avait été difficile à prendre, mais que les finances du magasin n'étaient pas suffisamment solides et que le supermarché installé à quelques mètres leur siphonnait leur clientèle.

M. Waite, âgé de 21 ans, poursuivra ses études à l'université de Hartford au Connecticut cet automne, et souhaite mener une carrière dans le journalisme sportif.

«Il est évident que je saisis l'aspect historique du magasin et j'aurais réellement aimé le garder tel quel, mais cela ne m'apparaît pas une option réaliste. Avec l'économie, l'endroit a perdu de son lustre, de ses attraits», a-t-il poursuivi.

M. Waite a toutefois indiqué qu'il ne savait pas encore s'il garderait ou vendrait la propriété.

Le commerce offrait des produits que l'on peut retrouver dans de nombreux magasins généraux tels que les bonbons à un cent et une petite sélection de provisions, de même que des antiquités et des bibelots à collectionner.

L'entreprise était administrée par la famille de M. Waite depuis sept générations, soit depuis 1879, et constitue la partie avant de la maison familiale.

M. Waite a indiqué que son père, Grayton Waite, appréciait particulièrement vendre des cigares et des bonbons. L'homme a succombé à un cancer le 11 juin, il était âgé de 59 ans. Son arrière-grand-père possédait l'entreprise depuis le début des années 1900 et gérait un moulin à farine duquel il produisait une farine de maïs vendue au magasin.

En 2007, le sénateur Jack Reed et le gouverneur de l'époque, Donald Carcieri, avaient décrété que le Gray's Store était le plus ancien magasin général au pays à avoir fait des affaires de façon continue.

Les clients étaient plus nombreux à se présenter au magasin, dans les derniers jours, pour faire leurs adieux et partager leurs souvenirs, a raconté M. Waite.

Bob Wordell, un mécanicien installé à quelques mètres du Gray's Store, s'est rappelé que lui et ses amis se retrouvaient, enfants, au magasin pendant les étés, il y a des années.

«Nous mangions des friandises glacées, assis sur les marches à l'avant du magasin. Je pense qu'elles coûtaient cinq cents chacune», a-t-il raconté au quotidien The Providence Journal.

M. Waite a mentionné qu'il avait trouvé particulièrement difficile d'avoir à s'occuper des affaires du magasin tout en vivant le deuil de son père décédé à un si jeune âge. Il estime toutefois que son père l'aurait soutenu dans sa décision, ajoutant que ce dernier avait l'intention de vendre l'entreprise pour payer ses frais médicaux et prendre sa retraite.

«Il est confiant que je ferai ce qui est le mieux pour moi», a indiqué M. Waite.

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