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JO-2012/Natation - Le baromètre de Michael Phelps: un premier échec cinglant

28/07/2012 04:58 EDT | Actualisé 27/09/2012 05:12 EDT

Michael Phelps a entamé samedi à Londres sa dernière campagne olympique, qui peut le voir devenir l'olympien le plus médaillé de l'histoire, sur un un échec cinglant sur 400 m 4 nages (4e).

La dernière fois que Phelps avait échoué à monter sur un podium olympique, c'était en 2000 à Sydney. Il avait alors 15 ans.

Le compteur de l'athlète le plus titré de l'histoire des Jeux reste donc bloqué à 16 médailles olympiques (14 en or) mais il lui reste six occasions de battre le record absolu, détenu par la gymnaste soviétique Larisa Latynina (18 médailles de 1956 à 1964). Il doit monter trois fois sur le podium.

. 400 m 4 nages (samedi): en finale, il a vite été clair que Phelps, 8e et dernier qualifié, n'était pas dans son assiette: il n'était que 2e après le papillon, sa nage de prédilection. Pendant que son rival Lochte se maintenait en tête de bout en bout, Phelps perdait une place sur le dos, puis une autre sur la brasse et cédait même un peu de temps en nage libre.

. Dimanche, relais 4x100 m: les Américains ne partent pas favoris, rôle dévolu aux "armes de destruction massive" dont se targuent les Australiens de James Magnussen, champions du monde, mais c'était déjà le cas en 2008 à Pékin et les USA avaient surpris la France.

. Mardi, 200 m papillon: c'est son terrain de chasse par excellence. Double champion olympique et sextuple champion du monde, il a signé le record du monde en mars 2001, à 15 ans, et l'a depuis amélioré sept fois. Le Japonais Takeshi Matsuda et le Chinois Wu Peng, qui en avril 2011 avaient mis fin à près de dix ans d'invincibilité de Phelps sur la distance, sont en embuscade.

. Mardi, relais 4 x 200 m (finale): les USA, champions du monde, partent légèrement favoris mais France, Chine et Allemagne sont aussi candidates.

. Jeudi, 200 m 4 nages: Depuis Pékin, Phelps a été supplanté sur cette épreuve par Lochte, qui lui a chipé le record du monde aux Mondiaux-2009 et l'a amélioré aux Mondiaux-2011 (Phelps 2e). Phelps et Lochte possèdent à eux deux les 12 meilleurs temps de l'histoire mais Phelps a signé aux sélections américaines le meilleur temps de la saison.

. Vendredi, 100 m papillon: Phelps domine un peu moins le 100 m "pap" que le 200 m mais est double champion olympique et triple champion du monde en titre. En 2008, c'est sur cette distance que son "huit sur huit" avait failli capoter à Pékin, quand il avait battu d'un centième le Serbe Milorad Cavic. Avec un Cavic sur le déclin, le danger pourrait venir de son propre compatriote Tyler McGill.

. Samedi, relais 4x100 m 4 nages (finale): l'autre relais dont les Américains sont champions du monde en titre. Australiens, Italiens, Allemands et Japonais ont toutefois les moyens de contre-carrer leurs ambitions d'or.

bpe/jmt

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