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La Chine commence à se doter de réserves stratégiques de terres rares (presse)

05/07/2012 03:15 EDT | Actualisé 03/09/2012 05:12 EDT

La Chine a commencé à se doter de réserves stratégiques de terres rares, a rapporté jeudi un journal économique chinois, une décision qui risque de renforcer les inquiétudes à l'étranger sur la mainmise chinoise sur ces métaux indispensables pour les hautes technologies.

En utilisant des fonds publics, la Chine a déjà commencé à constituer de telles réserves, selon le China Securities Journal qui n'a pas précisé quand cette initiative avait été lancée.

La Chine produit plus de 90% des terres rares dans le monde. Ces "terres" sont en fait un groupe de 17 minéraux utilisés dans une gamme très variée de produits technologiques allant des iPods aux missiles en passant par les éoliennes.

La Chine, qui détient environ 35% des réserves mondiales de terres rares, limite déjà leur production et a arrêté des quotas à l'exportation contre lesquels les principaux partenaires commerciaux de Pékin ont engagé une procédure devant l'Organisation mondiale du Commerce (OMC).

Le niveau actuellement bas des prix a incité les autorités chinoises à constituer des stocks stratégiques, qui pourraient être utilisés lorsque les prix remonteront, selon le journal.

La Chine avait déjà fait part de son intention de constituer de telles réserves de terres rares, mais n'a jamais officiellement annoncé qu'elle avait démarré le processus.

Pékin récuse tout protectionnisme et défend les restrictions sur la production et l'exportation de ces minéraux comme faisant partie de ses efforts pour promouvoir un développement durable et protéger l'environnement.

Un responsable chinois a affirmé le mois dernier que ces limitations étaient conformes aux règles du commerce mondial.

Les industriels chinois du secteur espèrent que les réserves stratégiques vont aider à stabiliser les prix, qui ont plongé durant la première moitié de l'année, rapporte encore le journal.

"Le prix des terres rares est maintenant peu élevé, c'est pourquoi la Chine veut vraiment constituer des réserves stratégiques en ce moment", a déclaré à l'AFP un analyste du secteur basé à Shanghai sous couvert de l'anonymat.

La constitution de ces stocks pourrait réduire le volume des exportations de terres rares, selon lui.

Depuis le début de l'année, la Chine a accordé des droits à exporter pour 21.226 tonnes de terres rares. En 2011, les quotas s'étaient élevés à 30.200 tonnes mais seules 18.600 tonnes avaient été exportées.

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