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22/06/2012 05:53 EDT | Actualisé 22/08/2012 05:12 EDT

Un évêque américain reconnu coupable d'avoir couvert des prêtres pédophiles

L'évêque Mgr William Lynn a été reconnu coupable vendredi à Philadelphie (Pennsylvanie, est) d'avoir couvert des prêtres pédophiles, devenant le plus haut responsable catholique américain sanctionné par la justice dans une affaire de ce type.

Mgr Lynn, 61 ans, a été reconnu coupable de mise en danger d'enfants, au terme d'un procès de 10 semaines. Passible de trois ans et demi à sept ans de prison, selon le ministère public, il connaîtra sa sentence le 13 août.

Dans l'attente de la condamnation, la juge Teresa Sarmina a ordonné son incarcération immédiate, malgré les protestations de la défense.

"Il est déçu" par le verdict, a affirmé son avocat, Thomas Bergstrom. "Mais dans le même temps, il comprend. Parce qu'il reconnaît que ces jeunes hommes ont été agressés".

Ancien responsable du personnel du diocèse de Philadelphie, Lynn était accusé d'avoir dissimulé des cas d'agressions sexuelles et de n'avoir rien fait pour éloigner au moins deux prêtres de postes les mettant en contact avec des mineurs.

L'un des deux, le prêtre défroqué Edward Avery, a plaidé coupable à la veille du procès et a été condamné à une peine comprise entre 2 ans et demi et cinq ans de prison.

L'autre, James Brennan, était accusé d'agressions sexuelles contre de jeunes garçons dans les années 1990, mais le jury n'a pas été en mesure de rendre un verdict, expliquant avoir besoin de "clarifications" quant aux accusations pesant à son encontre.

"Tous les jurés veulent que justice soit rendue", a déclaré l'un d'eux, Isa Logan. "Mais nous voulons faire ce qui est juste".

Le procureur de Philadelphie, Seth Williams, a indiqué ne pas avoir décidé s'il demanderait un nouveau procès contre Brennan.

Dans ce volet de l'affaire, Mgr Lynn a été acquitté des chefs d'accusation de mise en danger d'enfants et complot visant à mettre en danger des enfants.

Le verdict de culpabilité prononcé vendredi concerne les faits impliquant Edward Avery. Il a été applaudi par l'organisation BishopAccountability.org, qui lutte contre les agressions pédophiles de ce type.

"Il s'agit d'une étape majeure dans la reconnaissance par la justice que quelqu'un dans la position de Lynn peut mettre en danger un enfant", a déclaré Terry McKiernan, président de l'organisation.

"La décision du jury ne constitue certes pas une reconnaissance totale (des faits), mais la vérité est maintenant révélée", a estimé pour sa part l'avocat Jeff Anderson, un spécialiste des affaires de pédophilie.

"Jusqu'à maintenant, aucun haut responsable catholique n'avait été reconnu coupable de mise en danger. Ce précédent est un motif d'espoir et une promesse de jours meilleurs", a-t-il ajouté.

Lors du procès, la procureur adjointe Jacqueline Coelho avait décrit Mgr Lynn comme "le gardien des secrets", investi de la mission de protéger l'Eglise des scandales et de maintenir les fidèles dans l'obscurité.

Le procureur Williams a prévenu que ses services n'hésiteraient pas à amener d'autres affaires similaires devant la justice.

"Je ne saurais dire à quel point il est important que les victimes signalent ces crimes aux forces de l'ordre, et pas seulement aux institutions qui pourraient elles-mêmes être coupables", a-t-il déclaré.

Ce verdict tombe une semaine après la publication d'un rapport indiquant que de nombreux fidèles pensent toujours que des cas d'agressions sexuelles surviennent à haut niveau dans l'église catholique, ou sont couverts par les évêques.

Ce document, publié par la Conférence des évêques américains, affirme aussi que si des "progrès saisissants" ont été réalisés en 10 ans dans la lutte contre la pédophilie, "beaucoup de travail reste à faire".

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