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Les plus anciennes peintures en Europe peut-être l'oeuvre des néandertaliens

14/06/2012 12:53 EDT | Actualisé 14/08/2012 05:12 EDT

Des peintures dans des grottes espagnoles remontent à plus de 40.000 ans selon une nouvelle datation, ce qui en fait les plus anciennes d'Europe et rend possible le fait qu'elles soient l'oeuvre de néandertaliens, des cousins de l'homme moderne, révèle une étude publiée jeudi.

Une nouvelle datation effectuée sur cinquante peintures néolithiques dans 11 grottes situées dans le nord-ouest de l'Espagne indique que cette pratique artistique préhistorique a commencé en Europe peut-être 10.000 ans plus tôt que ce que les experts pensaient jusqu'à maintenant.

"Des indices suggérant la présence d'hommes modernes dans le nord de l'Espagne remontent à 41.500 ans, une époque où il y avait encore dans ces mêmes endroits des hommes de Néandertal", a relevé Alistair Pike de l'Université de Bristol au Royaume Uni, principal auteur de l'étude, lors d'une conférence de presse téléphonique.

"Les résultats de cette datation montrent que les hommes modernes pratiquaient déjà la peinture murale quand ils sont arrivés ou alors qu'ils auraient développé cette forme d'expression artistique très rapidement, peut-être en réponse à la concurrence avec les néandertaliens", a-t-il expliqué.

Mais il est aussi possible que ces peintures soient "de l'art néandertalien", ajoute ce scientifique, dont les travaux, auxquels ont participés plusieurs chercheurs, sont publiés dans la revue américaine Science datée du 15 juin.

Ces scientifiques ont notamment montré qu'une main et des disques réalisés en soufflant de la peinture sur la paroi de la grotte d'El Castillo remontent à au moins 40.800 ans, soit de 5 à 10.000 ans plus tôt que des peintures et autres décorations trouvées dans des grottes en France, considérées avant cela comme les plus anciennes connues en Europe.

js/sj/mdm

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