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La Nasa lance avec succès son télescope NuSTAR pour mieux scruter l'univers

13/06/2012 01:12 EDT | Actualisé 13/08/2012 05:12 EDT

La Nasa a lancé mercredi avec succès son télescope NuSTAR à rayons X pour mieux scruter l'univers, et plus particulièrement les trous noirs, grâce à une résolution sans précédent qui permettra de mieux comprendre l'évolution du cosmos.

La fusée Pegasus XL de la firme américaine Orbital Science Corporation qui transportait NuSTAR, a été larguée en plein vol vers 16H00 GMT à 11.900 mètres d'altitude, d'un Lockeed L-1011, un gros tri-réacteur baptisé Stargazer, qui avait décollé une heure avant de la piste de l'atoll de Kwajalein dans les îles Marshall du Pacifique.

La séparation du troisième étage de Pegasus est intervenu à 16H12 GMT, soit environ 13 minutes après le largage de la fusée du tri-réacteur. NuSTAR a ainsi atteint son orbite équatoriale à un peu plus de 600 kilomètres de la Terre comme prévu.

Le télescope a aussitôt commencé à déployer ses antennes solaires et à transmis peu après ses premiers signaux captés au sol via le système de satellites de la Nasa.

"Il apparaît à ce stade que nous avons un lancement réussi", a dit le commentateur de la télévision de la Nasa qui retransmettait en direct le lancement. "Le lanceur Pegasus a parfaitement fonctionné et nous sommes ravis", a déclaré Tim Dunn, directeur adjoint du lancement.

"NuSTAR va nous aider à comprendre comment notre univers a évolué depuis le Big Bang pour devenir aussi complexe aujourd'hui", avait expliqué fin mai lors d'une conférence de presse Paul Hertz, directeur de la division d'astrophysique au siège de la Nasa à Washington.

"Nous verrons les objets célestes les plus chauds, les plus denses et ceux qui sont le plus chargés d'énergie d'une façon radicalement nouvelle", a expliqué pour sa part Fiona Harrison, de l'Institut de Technologie de Californie et principale responsable scientifique de NuSTAR (Nuclear Spectroscopic Telescope Array).

NuSTAR est le premier télescope spatial capable de créer des images cosmiques à partir de rayons X à haute énergie, du même type que ceux utilisés par la médecine pour voir notre squelette ou pour scanner les bagages dans les aéroports.

NuSTAR produira des images d'une résolution 10 fois plus grande que celles obtenues avec les télescopes actuels et sera cent fois plus sensible que ses prédécesseurs fonctionnant dans cette même partie du spectre électromagnétique.

Le télescope pourra ainsi capter la haute énergie des rayons X même à travers la poussière et le gaz qui obstruent l'observation des galaxies, des trous noirs et des étoiles à neutrons nichées au coeur de la Voie Lactée, notre galaxie.

Durant la première phase de deux ans de sa mission, NuSTAR cartographiera certaines régions du ciel pour procéder à un recensement des étoiles "effondrées" et des trous noirs de différentes tailles. Pour ce faire il scrutera les régions entourant le centre de la Voie Lactée.

Cette nouvelle mission complète celles menées par les télescopes à rayons X actuellement en fonctionnement: XMM-Newton de l'Agence spatiale européenne (ESA) et le Chandra de la Nasa.

Durant la semaine suivant sa mise sur orbite, l'équipe chargée de suivre NuSTART effectuera une série de vérifications pour s'assurer que tous les systèmes fonctionnent normalement, précise la Nasa.

Ensuite, les responsables de la mission lanceront une commande à NuSTAR pour le déploiement d'une sorte d'antenne métallique de dix mètres de long qui permettra au télescope de concentrer les rayonnements de rayons X afin d'obtenir des images.

A la différence des télescopes fonctionnant avec la lumière visible, les télescopes à rayons X nécessitent une longue distance entre les miroirs et les détecteurs pour concentrer ces rayonnements.

C'est un peu comme porter des lunettes à plusieurs dizaines de centimètres des yeux, explique la Nasa.

js/mdm

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