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En tonneau ou sur un fil, les cascadeurs des chutes du Niagara

13/06/2012 09:20 EDT | Actualisé 13/08/2012 05:12 EDT

Nik Wallenda sera le premier vendredi depuis plus d'un siècle à tenter la traversée des chutes du Niagara sur un fil, mais des dizaines de cascadeurs ont affronté dans le passé les chutes les plus puissantes d'Amérique du Nord, parfois au prix de leur vie.

La traversée sur un fil est interdite depuis 1896, les autres acrobaties depuis 1951, année d'un accident mortel. Ce qui n'a pas empêché une dizaine de téméraires d'essayer quand même. Voici quelques-unes des tentatives autorisées les plus marquantes, selon la commission canadienne des parcs de Niagara.

Descente en tonneau ou autre embarcation:

- 24 octobre 1901: Annie Taylor, enseignante de 63 ans, descend les chutes dans un tonneau. Elle devient la première à survivre à une telle épopée.

- 25 juillet 1911: le Britannique Bobby Leach descend les chutes dans un tonneau de fer. Il passera six mois à l'hôpital pour de multiples fractures. Et mourra 15 ans plus tard, après avoir glissé sur une peau d'orange.

- 11 juillet 1920: Charles Stevens, un autre Anglais essaie à son tour en tonneau et se tue.

- 4 juillet 1928, un Québécois, Jean Lussier, réussit à descendre les chutes dans une énorme balle de caoutchouc et d'acier.

- 4 juillet 1931: le Grec George Statakis meurt après avoir réussi à descendre les chutes dans un tonneau. Mais son embarcation reste bloquée derrière le rideau d'eau pendant plusieurs heures, et il meurt faute d'oxygène.

- 5 août 1951: William Red Hill embarque dans un cylindre constitué de 13 chambres à air retenues par un filet. L'embarcation se décompose avant même les chutes, le corps sera retrouvé le jour suivant. C'est après cet accident que les acrobaties seront interdites.

Traversée sur un fil de la gorge en contrebas des chutes:

- 30 juin 1859: Jean-François Gravelet, funambule français surnommé Charles Blondin, est le premier à traverser sur une corde de chanvre. Il récidivera plusieurs fois, traversant en vélo, et même les yeux bandés, ou portant son impresario sur le dos.

- 5 septembre 1860: Un Canadien, William Leonard Hunt, essaie de faire mieux et traverse avec une machine à laver sur le dos.

- 24 août 1869: Andrew Jenkins traverse à vélo sur son fil.

- Il est suivi le 8 juillet 1876 par la seule femme ayant jamais traversé sur un fil, Maria Spelterina, qui le fera même à reculons.

- En 1887, un habitant de Niagara Falls, Stephen Peer, réussit plusieurs traversées avant une chute mortelle.

- Trois autres funambules réussiront en 1890, 1892 et 1896, avant que l'exercice soit interdit en 1896.

bd/bar

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