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Solar Impulse entre au Maroc, volant au dessus d'un continent nouveau

05/06/2012 11:45 EDT | Actualisé 05/08/2012 05:12 EDT

L'avion solaire Solar Impulse est entré mardi après-midi dans l'espace aérien marocain en provenance de Madrid, réalisant son premier vol intercontinental après avoir traversé le détroit de Gibraltar, a indiqué à l'AFP l'Agence marocaine de l'énergie solaire (MASEN).

Il était 15h32 (16h32 GMT) lorsque l'immense avion révolutionnaire ultra-léger, piloté par le Suisse Bertrand Piccard, masque à oxygène sur le visage, a franchi le détroit de 14 kilomètres qui sépare l'Europe de l'Afrique, a précisé Mustapha Bakkoury, le président du directoire de l'Agence.

Le vol est retransmis en direct sur le site +solarimpulse.com+. L'avion solaire qui avait décollé mardi de l'aéroport de Madrid-Barajas à 03h22 GMT, "va atterrir à Rabat ce soir vers 22h00 (23h00 GMT) et les préparatifs vont bon train pour l'accueillir", a ajouté le président de la MASEN.

"L'avion vient de franchir l'espace aérien marocain après avoir traversé le détroit (de Gibraltar) dans de bonnes conditions", a encore déclaré M. Bakkoury, soulignant que "les conditions météorologiques sont favorables".

Le vol de cet avion, qui a traversé pour la première fois la Méditerranée, doit servir "d'ultime répétition avant le tour du monde en 2014", ont expliqué les organisateurs.

Le périple permet également à l'équipe de tester l'appareil dans le cadre du trafic aérien international et des grands aéroports.

Sept années de travail ont été nécessaires à une équipe de 70 personnes et de 80 partenaires pour construire cet avion en fibre de carbone.

Solar Impulse est le premier avion conçu pour voler de jour et de nuit sans carburant ni émissions polluantes, grâce à l'énergie solaire.

L'avion en fibre de carbone est mû par quatre moteurs électriques, d'une puissance de 10 chevaux chacun, alimentés par 12.000 cellules photoélectriques couvrant son immense aile.

L'énergie est stockée durant la journée dans des batteries, ce qui permet à l'avion de voler la nuit.

Un poids plume solaire: 1,6 tonne pour 64 mètres d'envergure

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Solar Impulse a l'envergure d'un Airbus A340 (63,4 mètres) mais ne pèse que 1,6 tonne, soit le poids d'une voiture moyenne.

Au lever du soleil, une caméra embarquée à bord de l'avion a diffusé les images des vallées situées au sud de Madrid, alors que l'avion faisait route vers Séville, dans le sud de l'Espagne.

"Le but n'est pas d'utiliser l'énergie solaire pour les avions normaux", a expliqué le pilote.

"Le but est plus de prouver que l'on peut atteindre des objectifs incroyables, presque impossibles avec des technologies nouvelles, sans carburant, et faire prendre conscience que si nous pouvons le faire dans le ciel, bien sûr tout le monde peut le faire au sol".

Après avoir survolé le sud de l'Espagne à 3.600 mètres d'altitude et une vitesse d'environ 40 kilomètres/heure, Bertrand Piccard devait mener progressivement son avion à 8.500 mètres au-dessus du détroit de Gibraltar, avant de pénétrer dans l'espace aérien marocain et de survoler le port de Tanger.

L'avion solaire était arrivé le 25 mai à Madrid, venant de Suisse, pour une escale prévue, mais n'avait pu depuis redécoller à cause du vent.

"Nous allons quitter l'Europe pour entrer en Afrique à travers le détroit de Gibraltar, en apportant un message de soutien à l'agence marocaine de l'énergie solaire, qui prépare un vaste programme solaire, très ambitieux pour ce pays", a ajouté le pilote.

Selon les organisateurs du vol, celui-ci a été planifié pour coïncider avec le lancement de la construction de la plus grande usine thermo-solaire jamais construite au Maroc, dans la région de Ouarzazate, dans le sud du pays.

L'avion solaire avait décollé le 24 mai de Payerne en Suisse pour un périple de 2.500 kilomètres au total vers le Maroc, avec escale à Madrid.

Sept années de travail ont été nécessaires à une équipe de 70 personnes et de 80 partenaires pour construire cet avion révolutionnaire.

Solar Impulse était entré dans l'histoire de l'aéronautique en bouclant, en juillet 2010, un premier vol de 24 heures sans interruption et uniquement propulsé par ses panneaux solaires et ses batteries.

Les cofondateur du projet sont deux Suisses, André Borschberg, 59 ans, et Bertrand Piccard, 54 ans.

bur-ob/jms

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