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La Nasa prête à lancer un télescope à rayons X pour mieux scruter l'univers

30/05/2012 02:27 EDT | Actualisé 30/07/2012 05:12 EDT

La Nasa a dit mercredi être prête à lancer à partir du 13 juin son télescope NuSTAR à rayons X, capable de scruter l'univers notamment les trous noirs avec une résolution sans précédent, ce qui permettra de mieux comprendre l'évolution du cosmos.

"NuSTAR (Nuclear Spectroscopic Telescope Array) va nous aider à comprendre comment notre univers a évolué depuis le stade du Big Bang pour devenir aussi complexe aujourd'hui", a déclaré lors d'une conférence de presse Paul Hertz, directeur de la division d'astrophysique au siège de la Nasa à Washington.

"Nous verrons les objets célestes les plus chauds, les plus denses et ceux chargés du plus d'énergie d'une façon fondamentalement nouvelle", a expliqué pour sa part Fiona Harrison, de l'Institut de Technologie de Californie et principale responsable scientifique de NuSTAR.

NuSTAR sera le premier télescope spatial capable de créer des images cosmiques à partir de rayons X à haute énergie, du même type que celles utilisées par la médecine pour voir notre squelette ou pour scanner les bagages dans les aéroports, précisent ces astrophysiciens.

NuSTAR produira des images d'une résolution 10 fois plus grande que celles obtenues avec les télescopes actuels et sera plus de cent fois plus sensible que ses prédécesseurs fonctionnant dans cette même partie du spectre électromagnétique.

NuSTAR pourra ainsi capter la haute énergie des rayons X même à travers la poussière et le gaz qui obstruent l'observation des galaxies, des trous noirs et des étoiles à neutrons nichées au coeur de la Voie Lactée, notre galaxie.

La Nasa avait reporté en mars la date initiale du lancement du nouveau télescope.

Il sera mis sur orbite par une fusée Pegasus, larguée en plein vol d'un Lockeed L-1011, un gros tri-réacteur baptisé Stargazer, depuis le site de test Reagan sur l'atoll de Kwajalein dans les îles Marshall du Pacifique.

Après le décollage le 13 juin, Stargazer larguera la fusée à environ 15H30 GMT. Le lanceur allumera alors ses moteurs et transportera NuStar sur orbite terrestre basse, a précisé la Nasa.

Cette nouvelle mission va compléter les télescopes à rayons X, XMM-Newton de l'Agence spatiale européenne (ESA) et le Chandra (Nasa), actuellement en fonctionnement.

Durant la première phase de deux ans de sa mission, NuSTAR cartographiera certaines régions du ciel pour procéder à un recensement des étoiles "effondrées" et des trous noirs de différentes tailles. Pour ce faire il scrutera les régions entourant le centre de la Voie Lactée.

Le nouveau télescope à rayons X fera aussi des observations de l'univers profond au-delà de la Voie Lactée, ce qui permettra de mieux comprendre les jets de particules émis par les galaxies les plus extrêmes comme Centaurus A, où se trouvent des trous noirs super massifs.

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