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24/05/2012 07:55 EDT | Actualisé 24/07/2012 05:12 EDT

Messier étant de l'histoire ancienne, les Rangers n'ont pas de garantie à offrir

NEW JERSEY, États-Unis - Il y a 18 ans, Mark Messier avait mis la table pour l'un des moments les plus dramatiques de l'histoire sportive moderne.

À la veille du match no 6 «sans lendemain» des Rangers de New York contre les Devils du New Jersey en finale de l'Association Est en 1994, Messier avait garanti que son équipe allait forcer la présentation d'un match ultime au Madison Square Garden.

Les Rangers avaient non seulement gagné ce match déterminant, mais Messier avait appuyé ses dires avec une performance de trois buts.

Mais revenons à nos moutons. Les équipes s'affronteront encore une fois dans un match no 6, au New Jersey, et les Rangers — les favoris dans l'Est —, qui tirent de l'arrière 3-2 dans la série, doivent absolument l'emporter pour demeurer en vie.

C'est là que le jeu des comparaisons s'arrête.

Cette fois-ci, il n'y a pas de Messier dans le vestiaire des Rangers pour mener ses coéquipiers jusqu'à la victoire, après l'avoir prédit. Et cette fois-ci, les Rangers ne comptent pas sur la panoplie de joueurs étoiles qui avaient permis à la formation new-yorkaise de mettre un terme à leur disette de près d'un demi-siècle sans conquête de la Coupe Stanley en 1994.

Mais il y a beaucoup de talent, et le noyau de cette équipe est solide. Après tout, les Rangers ont déjà effacé un déficit de 3-2 une fois au cours des présentes séries éliminatoires — contre les Sénateurs d'Ottawa, au premier tour.

Dans l'autre camp, on n'espère que ça ne se concrétise pas encore une fois.

Les Devils ont démontré à maintes reprises durant cette série au meilleur des sept matchs qu'ils sont aussi bons que leurs rivaux de l'autre côté du fleuve Hudson. Leur avance en finale de l'Est est bien méritée, puisqu'ils ont dominé les Rangers à tous les matchs, sauf quelques périodes.

Le seul match où les Rangers avaient le dessus fut le cinquième, et les Devils l'ont emporté 5-3, prenant ainsi les devants dans la série grâce à un bon début et une bonne fin de match.

Le gardien des Devils Martin Brodeur est le dernier joueur toujours actif qui ait participé à la série finale de l'Est en 1994. À 40 ans, il a encore fait la différence lors du match de mercredi soir à New York.

«Je ne vois pas de ressemblances, a dit Brodeur durant une conférence téléphonique jeudi. Je sais que si vous y jetez un oeil, vous verrez des ressemblances. Mais les équipes sont différentes, et le jeu a évolué. Ça fait 18 ans. Ça fait longtemps. Je sais que je ne vis pas les mêmes choses qu'à l'époque. Je me sens beaucoup plus chanceux de pouvoir vivre cela.

«Auparavant, les Rangers formaient une bonne équipe lorsqu'ils nous battaient. Nous n'étions pas dans la même ligue qu'eux en 1994. Ils avaient procédé à des transactions et comptaient sur ces gros noms à la fin, et ils ont triomphé de façon dramatique.»

Les trois buts de Messier dans le match no 6 ont forcé la présentation d'un match ultime au Madison Square Garden, où l'attaquant des Rangers Stéphane Matteau a déjoué Brodeur en contournant son filet par l'arrière lors de la deuxième période de prolongation, procurant ainsi une victoire de 2-1 aux locaux — et le titre de champions de l'Est. Brodeur n'était qu'une recrue à l'époque.

«Mais cette fois-ci, on sent qu'on peut rivaliser avec eux», a dit Brodeur, qui a mené les Devils à leur première conquête de la Coupe Stanley en 1995, environ 13 mois après le but vainqueur de Matteau. «Je me sens beaucoup plus à l'aise à l'approche d'un match comme le prochain.»

L'entraîneur-chef des Rangers John Tortorella a minimisé l'importance du jeu des comparaisons, déclarant que ses joueurs n'y songeaient même pas.

«Je ne veux pas manquer de respect à ce qui s'est passé, a-t-il dit, mais ça ne change rien sur notre façon de nous préparer, et bref, je crois que c'est la meilleure façon de le dire.»

Les Devils ne se préparent pas en songeant à la série de 1994, eux non plus. En fait, l'entraîneur-chef Peter DeBoer a déclaré que son seul souvenir de cette époque, il y a 18 ans, était qu'il avait encore des cheveux.

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