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Un homme avoue le meurtre d'un enfant disparu il y a 33 ans à Manhattan

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Photo prise à New York en ce jour. (AFP)
Photo prise à New York en ce jour. (AFP)

NEW YORK, 24 mai 2012 (AFP) - La police de New York a annoncé jeudi soir qu'un homme avait reconnu avoir étouffé un enfant disparu il y a 33 ans à Manhattan, dénouement apparent d'un drame qui avait traumatisé l'Amérique.

Pedro Hernandez, placé en état d'arrestation, "a confessé avoir étouffé Etan (Patz) il y a 33 ans dans la cave" d'une épicerie de Manhattan, a déclaré le chef de la police Ray Kelly dans une conférence de presse. "Nous pensons qu'il est responsable de ce crime", a-t-il ajouté.

Il a ajouté que l'homme, alors âgé de 19 ans, avait attiré l'enfant dans la cave de l'épicerie où il travaillait en lui proposant un soda. Après l'avoir tué, pour des raisons inconnues, il s'était débarrassé du corps en le mettant dans un sac en plastique "avec les poubelles".

M. Kelly a précisé qu'il avait conduit mercredi soir les enquêteurs "sur les lieux du meurtre".

Etan Patz avait disparu le 25 mai 1979 dans le quartier de SoHo (sud de Manhattan), alors que pour la première fois ses parents lui avaient permis d'aller seul à l'arrêt du bus scolaire, à moins de 100 mètres de chez lui.

Il a été approché par Hernandez "à l'arrêt du bus", a précisé Ray Kelly.

Le chef de la police de New York a ajouté que les enquêteurs croyaient en sa confession, en raison "des détails qu'il a donnés".

L'homme d'origine portoricaine n'a pas de casier judiciaire, et le chef de la police a ajouté qu'il n'avait pas expliqué son acte.

La police est remontée jusqu'à lui le mois dernier, sur la base d'un témoignage.

La disparition mystérieuse du petit garçon au joli sourire, dont la photo, prise par son père photographe, avait été placardée à l'époque sur les briques de lait pour essayer de faire avancer l'enquête, avait traumatisé l'Amérique.

Des millions de parents avaient ensuite interdit à leurs enfants de marcher seuls à l'école ou de jouer dehors.

Et en 1983, le président Ronald Reagan avait fait du 25 mai la journée nationale des enfants disparus. Le centre national pour les enfants disparus (NCMEC) avait été créé l'année suivante.

Les parents d'Etan habitent toujours le même appartement, et ont été prévenus de cette confession.

En avril, après des années de silence, la police et le FBI avaient relancé l'enquête à grand bruit, creusant une cave au coin de leur rue.

Armés de marteaux-piqueurs, des dizaines d'enquêteurs avaient cassé la dalle de béton de la cave pour atteindre la terre et la base des murs, avant d'emporter des débris pour examens. Ils n'avaient apparemment rien trouvé.

Hernandez est au moins le troisième homme identifié comme un suspect dans cette affaire, mais le premier à être inculpé.

Un prisonnier condamné pour l'agression d'un autre enfant, Jose Antonio Ramos, ami de l'ancienne baby-sitter d'Etan, a été soupçonné dans le passé et reconnu responsable dans une procédure civile.

Et le mois dernier, le nom d'un homme à tout faire, Othniel Miller, qui connaissait le petit garçon et travaillait près de chez lui, avait également fait surface, parce qu'il utilisait à l'époque la cave fouillée par les enquêteurs.