Jeux olympiques: la flamme olympique entame son périple de 70 jours au Royaume-Uni

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OLYMPIC TORCH RELAY AINSLIE
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Le Britannique Ben Ainslie, triple champion olympique de voile, a été le premier relayeur à convoyer la flamme qui a commencé samedi en Angleterre, au milieu d'une foule enthousiaste, un périple de 70 jours jusqu'à Londres pour l'ouverture des Jeux le 27 juillet.

Sous un soleil matinal à Land's End, promontoire rocheux de Cornouailles dominant l'océan Atlantique, à l'extrême sud-ouest de la Grande-Bretagne, le marin de 35 ans a d'abord attendu qu'un hélicoptère apporte la précieuse flamme de la base militaire où elle était arrivée la veille en provenance de Grèce.

La torche dorée a ensuite été allumée devant quelque 3500 personnes brandissant appareils photos et drapeaux britanniques, avant que Ainslie n'entame une marche sur 300 mètres environ, permettant aux curieux de toucher l'objet, déjà surnommé "râpe à fromage" en raison de sa forme.

Arborant le numéro 001 sur son t-shirt en tant que premier relayeur, il a ensuite passé la flamme à une jeune surfeuse, Anastassia Swallow, 18 ans.

Quelque 8000 porteurs au total vont se relayer pour transporter cette flamme olympique sur 12 875 km dans tout le Royaume-Uni, avec une escapade en Irlande.

Ben Ainslie, qui a remporté vendredi son 6e titre mondial à la Finn Gold Cup, s'est dit "très fier" d'avoir donné le coup d'envoi du relais dans sa région natale. "C'était vraiment émouvant, tant d'efforts ont été déployés pour faire venir les jeux Olympiques à Londres, c'est tellement important pour tous ceux qui sont impliqués", a-t-il dit.

Pour sa première journée, la flamme doit traverser les Cornouailles juqu'à la ville de Plymouth.

Pendant 70 jours, les porteurs traverseront plus d'un millier de villes et villages, à pied, en bateau, vélo, tram, train et même en ballon et en side-car.

Le plus jeune porteur aura 12 ans, la plus âgée cent. Un militaire, qui a perdu ses deux jambes et un bras dans une explosion en Afghanistan, sera au nombre des relayeurs.

La flamme passera par des lieux symboliques comme le lac du Loch Ness, le site mégalithique de Stonehenge (sud).

Du 3 au 7 juin, elle sera acheminée en Irlande du Nord, ainsi qu'en république d'Irlande qui constitue sa seule escapade en dehors du Royaume-Uni. Le Comité International Olympique a supprimé les étapes internationales, après les incidents survenus en 2008 lors de la tournée à l'étranger de la flamme des Jeux de Pékin.

Elle passera aussi une nuit dans la Tour de Londres, avant de poursuivre ses pérégrinations pendant une semaine dans la capitale.

Le 27 juillet, elle fera son entrée dans le stade olympique où elle servira à allumer une vasque monumentale qui brûlera pendant toute la durée des Jeux, jusqu'au 12 août.

La flamme a été allumée le 10 mai sur le site antique d'Olympie, avant de parcourir la Grèce, portée par quelque 500 coureurs, un périple passé largement inaperçu dans un pays en pleine crise politique et économique.

Lors d'une cérémonie jeudi à Athènes, la flamme a été remise à la princesse Anne, fille de la reine Elizabeth II, en présence du président du comité d'organisation Sebastian Coe, du maire de Londres Boris Johnson, et du footballeur David Beckham.

Les organisateurs britanniques l'ont ensuite rapportée dans une lanterne, à bord d'un avion spécial baptisé "The Firefly", qui s'est posé vendredi soir sur la base militaire de Culdrose en Cornouailles.

Samedi, la flamme a rencontré un vif succès populaire le long des routes de son parcours. "J'ai été vraiment surprise par l'ambiance", a témoigné la deuxième porteuse de la torche, Anastassia Swallow. "Tout le monde applaudissait et criait mon nom, c'est quelque chose que je n'oublierai jamais".

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