«Le Petit Prince»: Un nouvel éclairage sur le célèbre livre grâce à un brouillon inédit de Saint-Exupéry

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LE PETIT PRINCE
«Le Petit Prince»: un brouillon inédit. | Alamy

PARIS - Soixante-dix ans après sa première publication, «Le Petit Prince» dévoile encore des secrets. Deux pages de brouillon manuscrites inédites d'Antoine de Saint-Exupéry, découvertes il y a deux mois dans une collection privée, livrent de nouvelles clés sur le livre français le plus traduit et le plus vendu dans le monde.

Ces deux feuilles de papier très fin, d'une écriture quasi illisible, vont être présentées au public à partir du 12 mai, avant leur vente aux enchères par Artcurial à Paris le 16 mai, dans le cadre d'un lot de manuscrits de Saint-Exupéry.

«C'est réellement une découverte» avec certains passages retenus et intégrés dans la version définitive et un personnage inédit qui éclairent les intentions de l'auteur, souligne Olivier Devers, expert en livres et manuscrits du XXe siècle chez Artcurial, qui a décrypté le texte avec l'expert Benoît Puttemans.

Des documents rares pour ce conte poétique et philosophique relatant le dialogue entre un aviateur tombé dans le désert et un jeune prince venu d'une autre planète, qui lui raconte ses rencontres déroutantes avec plusieurs "grandes personnes", archétypes de la nature humaine. Un texte publié en 1943 à New York où Antoine de Saint-Exupéry vit en attendant de pouvoir retourner combattre en Europe.

Grâce à la première page de ce brouillon, on découvre que l'écrivain-aviateur a opté pour des termes généraux comme «une place publique» plutôt que «l'île de Long Island», dans le chapitre XVII évoquant la visite du Petit Prince sur la septième planète, une manière d'universaliser son récit, selon Benoît Puttemans.

Quant à la deuxième page, elle met en scène un personnage inédit, le premier habitant que rencontre le Petit Prince sur la Terre, «un ambassadeur de l'esprit humain», trop occupé à remplir une grille de mots-croisés pour répondre au jeune héros. «Je suis très occupé (...) Je cherche un mot de six lettres qui commence par un G et qui signifie 'gargarisme'», peut-on lire sur le brouillon.

«C'est un écrit de guerre» rédigé entre 1941 et 1942 à New York, où Saint-Exupéry tente d'inciter le pays à s'engager contre l'Allemagne nazie, rappelle Olivier Devers, grand connaisseur de l'oeuvre de l'aviateur-écrivain. «C'est un texte pour la paix», dans lequel Saint-Exupéry livre «une vision humaniste» du monde, «autour des valeurs de l'amour et de la paix comme éléments de construction de l'homme».

Dans le premier chapitre du «Petit Prince», «le boa qui avale l'énorme éléphant pourrait être la paix qui va avaler le monstre nazi», avance Olivier Devers. «D'où les spéculations sur le mot 'gargarisme' et ce mot en six lettres» qui pourrait bien être «guerre»...

Ces deux feuilles de brouillon illustrent également le travail de Saint-Exupéry pour que son écriture soit «indémodable», s'inspirant des plus célèbres contes pour enfants comme ceux de Grimm ou «Alice au pays des merveilles» de Lewis Carroll, souligne Olivier Devers. Et de noter que «Le Petit Prince» reprend les initiales du «Petit Poucet» et «Peter Pan»...

Mais «Saint-Ex» a glissé de nombreuses références autobiographiques comme la description des volcans éteints de l'astéroïde du Petit Prince, ressemblant aux paysages de Patagonie survolés par l'aviateur pour l'Aéropostale, ou encore le renard dont le dessin aurait été inspiré par le chien de Sylvia Hamilton.

C'est à cette journaliste américaine qu'avait été confié le manuscrit d'origine par Saint-Exupéry, avant sa disparition mystérieuse en Méditerranée en 1944, un document unique conservé à la Pierpont Morgan Library à New York.

La France ne possède qu'un dactylogramme annoté par Saint-Exupéry et les dessins originaux du «Petit Prince», à la Bibliothèque nationale de France. Ce qui laisse penser que le prix de départ des deux brouillons fixé à 40 000-50 000 euros (52 000-65 000 $ CAN) devrait être largement dépassé le 16 mai.

Depuis sa première publication aux États-Unis en 1943, avant l'édition française par Gallimard en 1946, les aventures du Petit Prince connaissent un succès international, avec plus de 135 millions d'exemplaires vendus dans le monde, traduits en 220 langues.

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