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James Cameron au plus profond des abysses

26/03/2012 07:35 EDT | Actualisé 26/05/2012 05:12 EDT

HONOLULU, Hawaii - Amoureux fou de la mer et de ses profondeurs, le cinéaste James Cameron est devenu lundi le premier homme à descendre en solo dans la Fosse des Mariannes, le point le plus bas de la croûte terrestre, à près de 11 kilomètres de fond.

A bord du bathyscaphe "Deepsea Challenger", le réalisateur canadien de "Titanic", "Abyss" et "Avatar" a atteint son objectif à 8h locales dans cette fosse de l'océan Pacifique située à 320km au sud-ouest de l'île de Guam, a précisé la National Geographic Society, parrain de son expédition.

L'océanographe suisse Jacques Piccard et le capitaine de vaisseau américain Don Walsh sont les deux seuls autres humains à avoir réussi cette descente. Ensemble, ils avaient passé vingt minutes au fond de l'abysse le 23 janvier 1960, sans avoir pu voir grand-chose en raison du brouillard de sable dégagé lors de leur atterrissage.

Après avoir atteint la profondeur de 10.898m, Cameron est resté au fond pendant environ trois heures, bien qu'il ait prévu à l'origine d'y passer six heures, selon son équipe. Sur place, "il a collecté des échantillons à des fins de recherche en biologie marine, microbiologie, astrobiologie, géologie marine et géophysique", a-t-on précisé.

Le cinéaste n'a pas oublié son métier puisqu'il a également effectué des prises de vue en 3D qui serviront à illustrer un documentaire destiné au cinéma, puis à la télévision.

La descente a pris deux heures et 36 minutes, mais la remontée "a été plus rapide que les 70 minutes prévues", selon National Geographic. Aucun détail n'a été donné dans l'immédiat sur l'état de santé du réalisateur âgé de 57 ans après cette plongée exceptionnelle, mais son équipe a indiqué qu'il allait accorder un entretien par lien vidéo un peu plus tard et qu'une équipe médicale l'attendait à son retour.

L'un des médecins de l'expédition, le Dr Joe MacInnis, avait confié avant cette odyssée que plusieurs essais de plongée, dont l'un mené à plus de 8.000m, s'étaient bien passés et qu'il s'attendait à ce que Cameron se porte bien. D'après National Geographic, ce vieil ami du cinéaste a confié: "Jim risque sans doute d'être un peu raide en raison de la position inconfortable (dans le bathyscaphe), mais il est plutôt en forme pour son âge. Alors, je ne m'attends à aucun problème".

"Ce voyage est le point culminant de plus de sept ans de préparation", a confié Cameron avant sa plongée. "Mais ce qui a surtout de l'importance, c'est le fait de pouvoir repousser les limites de l'exploration humaine, de voir ce qu'on peut découvrir et de l'analyser ensuite".

Outre sa profondeur sous-marine, la taille de la Fosse des Mariannes donne une autre idée de la magnitude de cette épopée: elle fait 120 fois la largeur du Grand Canyon et sa profondeur propre dépasse de 1,5km la hauteur de l'Everest.

Long de sept mètres, le bathyscaphe construit en Australie était équipé d'un bras manipulateurs, de caméras HD permettant d'avoir des images en IMAX ou 3D, un "suceur" permettant de recueillir de petits organismes, des sondes permettant de mesurer la température, la salinité et la pression.

Cette dernière est colossale: à 11km de fond, la pression est à peu près équivalente à trois véhicules 4x4 reposant sur votre gros orteil... Une micro-fuite et le bathyscaphe implose immédiatement.

James Cameron a confié à l'Associated Press après une plongée-test à plus de 8.000m au large de la Papouasie-Nouvelle Guinée qu'il y pensait bien un peu, sans toutefois se mettre martel en tête. "Quand vous êtes en plongée, il faut faire confiance aux paramétrages qui ont été faits".

Ce passionné d'océanographie et d'exploration sous-marine compte à son actif 72 plongées profondes dans le Grand bleu, dont 33 consacrée à l'épave du "Titanic", sujet de son énorme succès de 1997 sur grand écran. Une version en 3-D doit d'ailleurs sortir en salles le mois prochain. AP

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