Super mardi: duel serré entre Santorum et Romney, l'Ohio dans la balance

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Mitt Romney et Rick Santorum devancent largement Newt Gingrich et Ron Paul (Getty)
Mitt Romney et Rick Santorum devancent largement Newt Gingrich et Ron Paul (Getty)

BOSTON, 7 mars 2012 (AFP) - Le modéré Mitt Romney et l'ultraconservateur Rick Santorum se livraient une bataille acharnée lors du "Super mardi" des primaires républicaines, où dix Etats étaient en jeu, avec une élection très serrée dans l'Etat stratégique de l'Ohio.

Selon les estimations diffusés par les chaînes de télévision américaines, M. Romney et Santorum ont remporté trois Etats chacun et Newt Gingrich un seul, trois autres Etats étant encore dans la balance.

"Quelle bonne soirée", a lancé M. Romney à ses partisans. "Nous allons remporter d'autres Etats avant que la soirée se termine. J'obtiendrai l'investiture" du parti républicain pour affronter Barack Obama à la présidentielle du 6 novembre, a-t-il promis.

M. Romney, qui affronte trois autres candidats, a remporté sans surprise le Massachusetts, dont il a été gouverneur, ainsi que la Virginie et le Vermont. En Virginie, le candidat multimillionnaire était seul en lice avec le candidat isolationniste Ron Paul et l'a emporté avec 60% des voix. Dans le Vermont, il a recueilli 39% des voix devant Ron Paul.

Mais Rick Santorum, principal rival de Mitt Romney, a remporté le Tennessee, un Etat conservateur du sud-est, avec 44% des voix, largement devant M. Romney (28%), selon les premières estimations. Il a également remporté l'Oklahoma et le Dakota du Nord. Devant ses partisans, il s'est félicité d'avoir décroché des "médailles d'or" et une poignée de "médailles d'argent".

De son côté, Newt Gingrich a raflé une nette victoire dans son fief de Géorgie, avec 45% des voix selon les premiers résultats.
M. Gingrich s'est présenté comme la "tortue" capable de battre ses adversaires, "les lièvres". Il a juré de faire mentir "élites" et "experts" qui président sa défaite.

Dans l'Ohio, l'un des gros enjeux de cette course à l'investiture, MM. Romney et Santorum étaient au coude-à-coude avec chacun environ 38% des voix après dépouillement d'un tiers des suffrages. Les résultats étaient trop serrés pour que les médias se hasardent à désigner le vainqueur.

Au niveau national, M. Romney reste favori mais il peine toujours à convaincre la base conservatrice du parti. Avec le "Super mardi", il espérait marquer des points décisifs dans la course à l'investiture républicaine pour la présidentielle de novembre.

Les 10 Etats du "Super mardi" devaient désigner plus de 400 délégués, sur les 1144 nécessaires pour décrocher l'investiture. Parmi eux, la Géorgie et ses 76 délégués, l'Ohio (66 délégués) et le Tennessee (58 délégués) sont les plus importants. Les délégués iront représenter leur candidat à la convention nationale du parti qui désignera formellement en août à Tampa (Floride) l'adversaire de M. Obama.

M. Romney menait avant même le "Super mardi" en termes de délégués engrangés, avec 173 contre 74 pour M. Santorum, 37 pour M. Paul et 33 pour M. Gingrich, selon le site RealClearPolitics.

Mais deux mois après le coup d'envoi des primaires, organisées Etat par Etat, l'électorat conservateur ne parvient toujours pas à s'unir derrière un candidat. Attirés successivement par M. Gingrich, puis par M. Santorum, les républicains sont plus divisés que jamais.

Signe des temps, l'idole de la droite, Sarah Palin, n'a pas exclu d'accepter d'être candidate si jamais le parti républicain ne parvenait pas à départager les actuels candidats lors de la convention.

L'affrontement prolongé entre républicains n'est pas pour déplaire aux partisans de M. Obama, qui voient les chances de leur champion augmenter à mesure que les indicateurs économiques s'améliorent. Interrogé mardi lors d'une conférence de presse sur ce qu'il avait à dire à Mitt Romney, M. Obama a répondu tout sourire: "bonne chance pour ce soir", avant de passer à la question suivante.

Les électeurs votaient aussi mardi dans l'Idaho, dans le Dakota du Nord, et en Alaska, dont les résultats étaient attendus plus tard dans la soirée.

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