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Des paléontologues reconstituent un manchot géant en Nouvelle-Zélande

29/02/2012 10:18 EST | Actualisé 30/04/2012 05:12 EDT

OTAGO, Nouvelle-Zélande - Pour la première fois, des paléontologues néo-zélandais et américains ont reconstitué le squelette d'un manchot géant ayant vécu il y a 26 millions d'années à partir d'une série de fossiles retrouvés en Nouvelle-Zélande.

Cet oiseau marin, qui mesurait 1,30 mètre, pesait 60 kilos, soit deux fois plus que l'actuel manchot empereur.

Les scientifiques, qui publient les résultats de leurs recherches cette semaine dans le «Journal of Vertebrate Paleontology», ont baptisé le manchot «kairuku», ce qui signifie «plongeur qui revient avec de la nourriture» en langue maori.

Le palmipède, dont la silhouette se distingue de tout autre type de manchot connu, vivant ou mort, avait de longues ailes et un bec effilé en forme de pointe qui lui donnait beaucoup d'élégance.

Ewan Fordyce, professeur de géologie à l'université d'Otago, en Nouvelle-Zélande, a retrouvé il y a 35 ans de premiers ossements fossilisés de cet oiseau qui vivait à la période oligocène, il y a environ 26 millions d'années.

Récemment, il s'est associé à Dan Ksepka, chercheur à l'université de Caroline du Nord, pour reconstituer un squelette à partir d'une série de fossiles, en se servant d'un manchot royal comme modèle.

«C'est assez excitant», a déclaré Ewan Fordyce à l'Associated Press. «Nous avons assez d'éléments, à partir de trois spécimens, pour avoir une notion assez fiable de sa taille», a-t-il ajouté.

D'après Ewan Fordyce, le bec effilé de l'oiseau pourrait lui avoir été utile pour attraper rapidement des proies, et sa grande taille lui permettait sans doute de nager sur des distances plus longues et à plonger plus profondément sous l'eau que les manchots actuels. Le palmipède mesurait environ 30 centimètres de plus que les plus grands manchots qui existent aujourd'hui, les manchots empereurs.

À l'époque du «kairuku», la plus grande partie de la Nouvelle-Zélande actuelle était submergée par les eaux. Les scientifiques pensent que les masses terrestres qui subsistaient, rocheuses et isolées, ont contribué à protéger les manchots des prédateurs potentiels et leur ont fourni des réserves abondantes de nourriture.

Pour Ewan Fordyce, plusieurs raisons peuvent expliquer la disparition des manchots géants: le changement climatique, l'arrivée de nouveaux prédateurs ou la concurrence accrue des phoques ou d'autres créatures pour se procurer de la nourriture.

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