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Maëlle Ricker s'impose à la Coupe du monde de snowboardcross disputée à Stoneham

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MAELLE RICKER SNOWBOARD
Maëlle Ricker (à gauche) s'impose à la Coupe du monde de snowboard. (Photo AP) | ap

STONEHAM, Qc - Deux ans après sa consécration olympique, Maëlle Ricker a renoué avec le succès, mardi, lorsqu'elle a remporté l'épreuve de snowboardcross de la Coupe du monde de surf des neiges disputée par une journée d'hiver idéale à Stoneham.

Depuis sa conquête de la médaille d'or à Cypress Mountain, Ricker a dû démontrer sa force de caractère pour revenir au sommet de son art. Blessée sérieusement (coude et épaule) aux Championnats du monde l'an dernier, sa saison 2011 a tourné court.

Mais à 33 ans, elle n'a jamais perdu le feu sacré pour son sport et ses efforts ont été récompensés. Après une troisième place au début du mois à Blue Mountain, en Ontario, elle s'est hissée sur la plus haute marche du podium à Stoneham.

«Ça fait tellement du bien de me retrouver première de nouveau, a avoué la surfeuse, rayonnante quelques instants après avoir survolé la finale. Je suis soulagée. Il faut du temps pour revenir au sommet après une blessure.»

Ricker a devancé deux Françaises, Nelly Moenne Leccoz et Deborah Anthonioz.

La précédente victoire de Ricker en Coupe du monde avait été acquise à Stoneham en janvier 2010, à quelques semaines des Jeux olympiques de Vancouver.

Sa victoire a quelque peu atténué la décevante septième place de la favorite locale, Dominique Maltais, victime d'une malencontreuse chute en demi-finale.

«Je voulais me préparer pour la grande finale car, des fois, j'ai tendance à rider à 70 pour cent lors des quarts et des demi-finales, a expliqué le blonde surfeuse de Petite-Rivière-Saint-François. Mon objectif aujourd'hui, c'était de tout donner. Je suis arrivée plus vite que je l'envisageais et j'ai mal gérer un 'roller' qui m'a fait perdre l'équilibre.»

Maltais se consolait à l'idée qu'elle a devancé la Bulgare Alexandra Jekova dans la petite finale, confortant ainsi sa première place en tête du classement de la Coupe du monde avec 3560 points.

Grâce à sa victoire, Ricker s'est hissée au troisième rang du classement (2950 pts), 30 points devant Jekova. L'Américaine Lindsey Jacobelli, triple championne du monde, occupe toujours le deuxième rang, mais sa saison est terminée à la suite d'une rupture des ligaments croisés du genou gauche subie à l'entraînement aux récents X Games.

Michelle Brodeur, de Calgary, s'est classée quatrième. La jeune Justine Côté, de Petite-Rivière-Saint-François, a fini au 23e échelon.

«C'est dommage que Dominique n'était pas de la finale avec Michelle et moi, a poursuivi Ricker. Elle était tellement en avance dans sa vague demi-finale. C'est une erreur et je suis certaine qu'elle va y penser ce soir. C'aurait été cool d'être trois Canadiennes en finale.»

Même si elle dit s'améliorer à chaque course et qu'elle remonte tranquillement au classement de la spécialité, Ricker se concentre plutôt sur les deux prochaines saisons.

«Cette année, je crois que le titre ira encore à Dominique (Maltais). Il me faudra beaucoup de chances pour terminer première. De toute façon, cette saison, je voulais seulement effectuer mon retour à la compétition, m'améliorer au fil de la saison et être prête pour les Championnats du monde l'an prochain et les Jeux de Sotchi en 2014.»

Quatrième victoire de Vaultier

L'épreuve masculine a de nouveau été l'affaire du Français Pierre Vaultier, qui s'est assuré un quatrième succès en carrière à Stoneham lors d'une finale relevée. Il a devancé le Russe Nikolay Olyunin et l'Américain Jonathan Cheever.

«Je ne sais pas ce qui se passe ici, a avoué Vaultier, qui compte 19 podiums en Coupe du monde, dont 14 victoires. J'ai remporté ma première victoire en Coupe du monde ici en 2007 et depuis, à chaque fois que je viens ici, je gagne. Je me sens bien sur ce tracé, je m'exprime comme il le faut et ça paie énormément.»

Les Canadiens ont été limités aux rôles de figurants. Les Britanno-Colombiens Robert Fagan, éliminé en quarts de finale, et Kevin Hil ont respectivement pris les 17e et 35e rangs.

Vaultier domine le classement de la Coupe du monde avec 3632 points, largement devant l'Américain Nate Holland, éliminé dès les huitièmes de finale mardi.

«Je suis désormais l'homme à abattre, a reconnu Vaultier. Ce ne sera pas évident pour les épreuves à Valmalenco (Italie) où, contrairement à Stoneham, je ne me sens pas très à l'aise. Je n'ai pas connu de gros succès là-bas. J'espère casser cette série d'insuccès.»

Avec l'annulation des épreuves prévues à Bardonecchia, en Italie, début mars, les spécialistes de snowboardcross auront rendez-vous pour les Finales de la Coupe du monde à Valmalenco à la mi-mars.

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